La nuova Rebecca: un mistero Pocahontas

Parte della risposta si trova con i due uomini coinvolti nel suo matrimonio, suo marito John Rolfe (1585-1622) e il ministro che la convertì, Alexander Whitaker (1585-1617). Entrambi furono coinvolti con Matoaka nel 1613 quando lei era stata rapita e portata a Jamestown come ostaggio contro le ostilità rinnovate con suo padre, capo dell’impero tribale Powhatan. Il governatore, Sir Thomas Dale, la affidò al giovane ministro Whitaker nel nuovo avamposto ben fortificato, Henrico, per l’istruzione cristiana e la conversione. Il vedovo Rolfe era un assiduo frequentatore.

Il governatore Dale inviò a Powhatan una serie di richieste per il ritorno dell’ostaggio. Il vecchio capo a malincuore rispettato la maggior parte, il ritorno di otto prigionieri inglesi e alcuni dei moschetti, spade e strumenti che aveva sequestrato, ma ha cercato di tenere sul resto, “che lo ha deliziato a vedere, e guardare.”

Dopo un anno di ritardo, Dale forzò la questione, guidando una spedizione nel territorio di Powhatan con Pocahontas al seguito. Nel bel mezzo delle discussioni, Pocahontas ha scatenato una serie di sorprese. Durante la sua lunga prigionia, lei e la sua guardia a volte Rolfe si erano innamorati. Andò a terra per parlare con i suoi fratelli, ignorando gli altri suoi membri della tribù, e disse freddamente che se suo padre l’avesse amata, non l’avrebbe valorizzata meno di vecchie spade, moschetti e asce. Quindi sarebbe rimasta con gli inglesi, che l’amavano.

Allo stesso tempo, Rolfe, l’inglese che l’amava, inviò una lettera a Dale chiedendo il permesso di sposarla. Questo doppio annuncio, apparentemente orchestrato dai due, ha dato a Dale e Powhatan una via d’uscita dalla loro impasse. Entrambi i leader approvarono la partita e Rolfe sposò Pocahontas, ora Rebecca, il mese successivo, il 5 aprile 1614, nella chiesa di Jamestown. Due dei suoi fratelli hanno partecipato, e un anziano zio di nome Opachisco la diede via.

Questa storia fu raccontata da Ralph Hamor (1589-1626), segretario del consiglio della Virginia, in un opuscolo pubblicato a Londra nel 1615. Il libro A True Discourse of the Estate of Affairs in Virginia faceva parte della pubblicità avanzata per la visita di Pocahontas in Inghilterra per conto della Virginia Company e contribuì a renderla una celebrità internazionale. (Il libro di Hamor ha anche preceduto il racconto di Pocahontas del capitano John Smith di quasi un decennio, ma questa è un’altra storia.)

Gli scrittori femministi indiani in questi giorni vedono la conversione e il matrimonio di Pocahontas come la sua manipolazione dell’uomo bianco o come il risultato della coercizione, o del lavaggio del cervello, ma questa visione sottovaluta seriamente questa donna straordinaria e testarda. La sua voce, quando emerge come nel racconto di Hamor, è sicura di sé e persino acerba. Ha gestito se stessa con aplomb in mezzo alla più alta società di Londra. Il famoso ritratto di Simon van de Passe del 1616 la mostra altezzosamente con una tunica giacobina e un colletto alto di pizzo forse scomodo e fissando lo spettatore con uno sguardo penetrante e intelligente. L’intero corso della sua vita argomenta contro l’idea che fosse una vittima passiva e disorientata.

La nostra preoccupazione, tuttavia, è l’atteggiamento europeo. La barriera per l ” inter-matrimonio era molto più alto per i coloni inglesi che per le tribù native, che spesso si basava su matrimoni e partnership sessuali per sigillare alleanze.

In un famoso sermone in partenza, gli avventurieri in Virginia udirono l’ammonizione: “Non possono sposarsi né dare in sposa ai pagani, che sono incirconcisi.”William Symonds offrì questo da parte nel suo sermone del 25 aprile 1609 a Whitechapel, e continuò:” La rottura di questa regola, può rompere il collo di ogni buon successo di questo viaggio.”Le ingiunzioni dell’Antico Testamento dalla cattività babilonese erano dure ed esplicite. “Non darete le vostre figlie ai loro figli, né prenderete le loro figlie ai vostri figli, né per voi stessi.”(Neemia 13: 25. Anche Esdra 9: 10-12).

Rolfe era ben consapevole di aver sfidato queste ingiunzioni. Difese la sua decisione in una famosa lettera al governatore Dale, che Hamor aveva consegnato a Sir Thomas e, forse con dispiacere degli sposi, pubblicata anche nel suo libro. Rolfe ha detto che aveva meditato sugli avvertimenti contro ” sposare mogli strane, né degli inconvenienti che possono quindi sorgere.”

In prosa torturata come la sua coscienza, Rolfe concluse che due preoccupazioni sostituivano e purificavano un’attrazione” meramente carnale”. Uno era la sicurezza della colonia, che sarebbe stata avanzata da un’alleanza matrimoniale. L’altro era la conversione e la salvezza di Pocahontas/Matoaka stessa. “Perché non la fai diventare cristiana?”Si chiese Rolfe.

“Allo stesso modo, aggiungendo qui la sua grande apparenza di amore per me, il suo desiderio di essere insegnato e istruito nella conoscenza di Dio, la sua capacità di comprensione, la sua attitudine e la volontà di ricevere una buona impressione, e anche lo spirituall, oltre ai suoi propri incitamenti che mi eccitano qui.”

Rolfe ricevette” non poco incoraggiamento “in questo corso dalla sua” conferenza con persone oneste e religiose.”

Uno di questi uomini era senza dubbio il Rev. Alexander Whitaker, mentore spirituale di Pocahontas. Whitaker è già conosciuto come “l’Apostolo della Virginia”, ma la sua posizione storica sarebbe molto più alta se avesse vissuto più a lungo (annegò all’età di 32 anni attraversando il fiume James) e se più dei suoi scritti fossero sopravvissuti. La sua educazione e capacità intellettuale erano eccezionali. Suo padre, il Dr. William Whitaker, era maestro del St. John’s College di Cambridge e uno dei principali teologi della Chiesa d’Inghilterra con tendenze calviniste.

Alexander rispose alla chiamata di emigrare in Virginia nel 1611, lasciando una posizione comoda. La sua opera principale sopravvissuta Good Newes from Virginia fu pubblicata nel 1613. Anche se ha preceduto il suo incontro con Matoaka, ha gettato le basi intellettuali per il suo matrimonio e molto che seguì. Il suo interesse per la popolazione indiana, e la sua enfasi sui loro diritti umani, è particolarmente illuminante quando letto in concomitanza con la lettera di John Rolfe.

Whitaker descrive i nativi della Virginia come “schiavi nudi dei divell”, ma incolpa rapidamente la loro condizione sulla loro soggezione del sacerdozio Powhatan, i Quiokosoughs (un’istituzione elaborata relativamente rara nelle tribù nordamericane). Egli paragona i Quiokosoughs alle streghe inglesi e ricorda al lettore lo stato avvilito dell’Inghilterra ” prima che il Vangelo fosse predicato nel nostro Paese.”Il linguaggio è stridente per le orecchie moderne,ma porta a una conclusione sorprendentemente ampia. Il paragone con l’antica Britannia aveva lo scopo di enfatizzare la loro comune umanità. Fa eco il famoso rapporto di Thomas Harriot e l “artista e Roanoke Governatore John White, che comprendeva le immagini degli antichi Pitti,” per showe come che gli abitanti della grande Bretannie hanno bin in tempi passati come sauvage come quelli della Virginia.”

Anche se Whitaker chiama i sacerdoti Powhatan” la covata di Sathan”, mostra una vivace curiosità sulla loro condotta e promette di studiarla ulteriormente. “Quando sarò entrato più perfettamente nei loro segreti, saprete tutto.”

Inoltre vede l’obbligo di salvare le” persone miserabili ” sotto il loro incantesimo. “Un Dio ci ha creati, hanno anime ragionevoli e facoltà intellettuali così come wee: abbiamo tutti Adamo per il nostro genitore comune: sì, per natura la condizione di entrambi è tutti uno, i servi di sinne e schiavi del divell.”Whitaker porta l’argomento ulteriormente in una frase molto importante. “Infine, c’è un governo civile tra di loro che osservano rigorosamente, e mostrano così che la legge della Natura abita in loro.”Questa affermazione è più che un’eco di una famosa lezione del 1532 del giurista spagnolo e teologo domenicano Francisco de Vitoria (1480?–1546); è una precisazione della tesi di Vitoria, che ora è ampiamente citata come fondamento dei diritti umani moderni.

La conferenza di Vitoria “On the Indians Lately Discovered” ha affrontato i diritti dei popoli indigeni delle Americhe di fronte alla conquista spagnola. Per quelli cresciuti all’ombra della “Leggenda nera” elisabettiana della crudeltà spagnola, è una grande sorpresa apprendere che Vitoria, l’eminente domenicano e professore di teologia all’Università di Salamanca, condannò i conquistadores e difese i diritti degli indiani. Il punto fondamentale di Vitoria, dopo un prolungato avanti e indietro in stile medievale, era che gli indiani avevano diritti politici e di proprietà di base perché possedevano la qualità umana di base della ragione. “Questo è chiaro, perché c’è un certo metodo nei loro affari, poiché hanno una politica ordinata e hanno un matrimonio definito e magistrati, signori supremi, leggi e officine, e un sistema di scambio, che richiedono l’uso della ragione; hanno anche una specie di religione.”Non importava che il loro governo o la loro religione a volte sanzionassero azioni malvagie, persino sacrifici umani, o che fossero pagani. La capacità di organizzazione ha dimostrato la ragione umana; in termini aristotelici, gli indiani erano animali politici e quindi possedevano anime umane.

Questa enfasi sull’umanità comune giustificò Whitaker nelle sue fatiche per educare Pocahontas e Rolfe nella sua proposta di matrimonio. Le barriere bibliche, nella loro visione e nella visione delle attuali autorità tradizionaliste, non erano basate sulla biologia o su una pseudo-scienza anacronistica del razzismo; hanno affrontato le divisioni in lingua, cultura e religione che potrebbero essere superate dallo sforzo umano e dalla grazia divina.

Questo messaggio, inoltre, si sarebbe trovato fortemente nell’educazione di Whitaker della giovane donna intelligente, capace di comprendere e adatta e disposta a ricevere istruzione. Nel suo insegnamento dei principi religiosi, sarebbe sorprendente se non utilizzasse il documento preparato dal suo stesso padre, Un breve riassunto del cristianesimo. Consegnato a titolo di catechismo. Questo libro popolare era una distillazione chiara e concisa della dottrina calvinista.

Nella spiegazione di Calvino, tutta l’umanità è “dannata e abbandonata dalla natura. Non ha il diavolo un dominio tirannico su di noi, da cui nessun uomo può liberarsi con la propria potenza.”La liberazione da questo dominio non viene dal merito umano”, ma dalla peculiare misericordia di Dio.”

Ma questa dottrina sostiene fortemente contro l’attuale sforzo accademico per costruire una “Leggenda nera” puritana.”Alcuni studiosi di orientamento indigeno sostengono che gli invasori euro-americani demonizzarono i nativi come figli di Satana e quindi giustificarono l’espropriazione e il genocidio. Questa storiografia ha molto materiale con cui lavorare, ma ignora l’accettazione nei secoli XVI e XVII da parte di teologi come Vitoria e Whitaker del principio fondamentale dei diritti umani universali e l’insistenza calvinista che tutti gli esseri umani sono nella stessa barca.

Non importa quante dichiarazioni si compila per l’effetto che gli indiani sono “figli del divell” o “schiavi di Sathan,” si deve riconoscere che per un calvinista, tutti i membri dell’umanità sono concepiti nel peccato e schiavi del diavolo, tranne che per l’Immacolata Concezione. Non c’è nessun mandato qui per omicidio e espropriazione.

Non possiamo dire se o in che misura Alexander Whitaker si sia impegnato in tali discussioni con il suo reparto, ma sappiamo che era soddisfatto del risultato. In una breve lettera a casa, stampata a Hamor accanto alla ricerca dell’anima di Rolfe, riportò il matrimonio di “Pocahuntas o Matoa la figlia di Powhatan” come “ciò che è meglio” delle notizie dalla colonia. E, come biblista, è stato certamente coinvolto nel passo successivo di questo progetto, l’audace decisione di battezzare Pocahontas/Matoaka come Rebecca.

Per capire quanto sia stata provocatoria questa scelta, guardate l’originale Rebecca in Genesi, capitolo 24, la moglie eletta del secondo patriarca Isacco. Abraamo, il primo patriarca, era originariamente un ragazzo di città della prospera civiltà della Mesopotamia; gli era stato ordinato da Dio di emigrare in un deserto circondato da popoli alieni. Nel organizzare un matrimonio per suo figlio, Abramo istruì il suo maggiore domo in un solenne giuramento ” che non prenderai moglie a mio figlio delle figlie dei Cananei, tra i quali dimoro.”La moglie doveva venire dalla patria di Abraamo e dalla sua stirpe. Ma la sposa deve emigrare a Canaan per fondare una grande nazione; in nessun caso Isacco doveva tornare in Mesopotamia. Il servo partì per la Mesopotamia e alla città di Nacor incontrò Rebecca, la bisnipote del fratello di Abramo. Ha accettato di tornare con lui, con la benedizione della sua famiglia, ” Sii tu la madre di migliaia di milioni.”Questa storia è così importante per l’identità israelita che la Bibbia la racconta due volte.

Non sarebbe stato perso su un biblista della qualità di Whitaker che accettando il nome Rebecca, la nuova sposa stava entrando nel ruolo di “madre di migliaia di milioni.”Doveva essere il fondamento di un nuovo popolo, mandato lontano dalla sua patria e non tornare mai più. Ma l ” analogia ha preso un rovesciamento mozzafiato; invece di venire dalla patria, la nuova Rebecca era in realtà “una figlia dei Cananei.”Rolfe, l’equivalente del patriarca Isacco, si rivolgeva ai popoli circostanti, non ai suoi lontani parenti, per trovare una moglie. È difficile credere che nessuno di questi pensieri abbia attraversato la mente di Whitaker, e forse anche quella di Pocahontas. Il nome era almeno una deliberata sfida di predicatori come William Symonds. Si può persino vedere nella scelta del nome una scintillante consapevolezza che una nuova identità nazionale, una fusione di indiano e inglese, era in divenire.

Questo articolo è stato adattato da un documento consegnato al Virginia Forum il 23 marzo 2013, al Randolph-Macon College.

Il Museo Nazionale degli Indiani d’America riconosce con gratitudine la generosità della signora Philip E. Nuttle e il Barksdale Dabney Patrick Henry Family Fund, che sostiene la ricerca museo e borse di studio.

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