Dovresti crescere i tuoi figli religiosi? Ecco cosa dice la scienza

Nel montaggio di apertura di “Religion”, un episodio della serie TV Master of None di Aziz Ansari, vediamo bambini che protestano miseramente mentre i loro genitori li portano in chiesa, sinagoga, tempio e una sorta di cerimonia di elaborazione di Scientology. Non vogliono andare; preferirebbero molto rimanere a casa. Ma i loro genitori, a quanto pare, credono di agire per necessità morale: introdurre i tuoi figli alla religione, dopo tutto, è dare loro una sorta di road map per l’arte di essere buoni.

Molti genitori ritengono che allevare bambini con una certa misura di religione sia il modo migliore per insegnare ai bambini come comportarsi eticamente, sia quando sono giovani che quando diventano adulti. Allo stesso tempo, in alcune società, il ruolo della religione è diminuito e le persone stanno diventando sempre più laiche. In tutto il mondo, il numero totale di persone religiosamente non affiliate (che include atei, agnostici e coloro che non si identificano con nessuna religione in particolare) dovrebbe aumentare da 1.17 miliardi in 2015 a 1.20 miliardi in 2060. Negli Stati Uniti, circa un quarto della popolazione si identifica come religiosamente non affiliato oggi-dal 16% nel 2007. Nel Regno Unito, nel 2017, il 53% degli adulti si è descritto come senza affiliazione religiosa.

E così i genitori si trovano ad affrontare un dilemma complesso: pur non essendo essi stessi religiosi, sono stati cresciuti con la religione, e sentono un fastidioso obbligo di fare lo stesso per i loro figli, in una miriade di modi e per una moltitudine di ragioni. Scrivendo sul New York Times, Nurit Novis Deutsch, che si descrive come un “Ebreo religioso” e un “agnostico”, descrive il bisogno che sentiva di incoraggiare i bambini a credere in un Dio, anche se lei non. “A volte”, spiega, “abbiamo insegnare loro cose in cui non crediamo proprio perché vogliamo così male a vedere che dolce innocenza al lavoro e l’esperienza di cieca fede, anche se solo da proxy.”

Ma quanto è necessaria la religione? E crescere i tuoi figli religiosi li rende effettivamente una persona migliore o più felice?

La religione è buona per i bambini?

I potenziali benefici associati alla religiosità personale sono stati ben documentati. Possono includere meno uso di droghe, alcol e tabacco; tassi più bassi di depressione e suicidio; migliore qualità del sonno; e maggiore speranza e soddisfazione della vita. Uno studio del 2001 ha dimostrato che la credenza e la pratica religiosa personale fungono da cuscinetto contro lo stress e gli effetti negativi del trauma tra i giovani immigrati di prima e seconda generazione e riducono i tassi di depressione tra quella popolazione. Secondo uno studio dell’Università di Boston del 2003, un altro studio collegava tassi più elevati di frequenza al servizio religioso con migliori punteggi dei test tra le ragazze statunitensi del Sud, indicando un consenso emergente sul “ruolo generalmente positivo della pratica religiosa sull’istruzione”.

REUTERS / Tony Gentile

Papa Francesco benedice un bambino mentre arriva a guidare l’udienza generale del mercoledì in piazza San Pietro in Vaticano, il 13 giugno 2018.

La religione ha anche una lunga storia di promozione della comunità e della cooperazione, come spiega il sociologo Azim Shariff in un episodio di NPR’s Hidden Brain. Da un punto di vista evolutivo, la religione forniva un incentivo per le persone a trattarsi bene e ad agire moralmente, per non essere giudicate da un potere superiore e punite di conseguenza. Secondo Shariff, quando le persone vivevano in piccole comunità tribali, avevano un sacco di incentivi incorporati ad agire per il bene comune: “Se hai detto una bugia, rubato la cena di qualcuno, o non è riuscito a difendere il gruppo contro i suoi nemici, non c’era modo di scomparire tra la folla.”Ma man mano che le comunità umane si ingrandivano, la nozione di un “punitore soprannaturale”—Dio—prese il sopravvento per dissuadere le persone dal comportamento immorale. Dopotutto, come ha detto a NPR Dominic Johnson, professore all’Università di Edimburgo, “la punizione è molto efficace nel promuovere la cooperazione.”

Ma alcune ricerche indicano che i vantaggi prosociali di un’educazione religiosa possono essere meno sulla presenza della religione stessa, e di più su quanto sei religioso. (La prosocialità è, in parole povere, l’incentivo evolutivo a cooperare con altri membri della propria specie.)

Annette Mahoney, professore di psicologia alla Bowling Green State University che studia l’effetto che la religione ha sulle famiglie, sulla genitorialità e sui bambini, lo ha spiegato nel suo libro, The Best Love of the Child: Essere amati e viene insegnato ad amare come primo diritto umano, come ” effetto di dosaggio.”

“I benefici della religione per gli adolescenti sembrano essere in gran parte attribuibili alle differenze tra gli adolescenti più coinvolti religiosamente rispetto a quelli che sono disimpegnati dalla religione”, scrive Mahoney. In effetti, la religiosità incoerente sembra portare poco o nessun beneficio: secondo Mahoney, “la religione non è particolarmente utile per circa il 53% di noi adolescenti la cui fede è sporadica o scarsamente integrata.”In pratica, questo significa che puoi spingere i tuoi figli ad andare in chiesa la domenica o pregare cinque volte al giorno. Ma se non credono, passare attraverso i movimenti della religione non darà loro nessuno dei suoi vantaggi prosociali e di sviluppo.

Inoltre, i bambini non religiosi non subiranno necessariamente alcun risultato negativo. Puoi ottenere buoni voti, essere felice, esercitare e cooperare con gli altri anche senza religione.

Religione e famiglia

Un altro fattore da valutare quando si tratta di religione è come influisce sulle dinamiche familiari. La maggior parte delle religioni organizzate sostiene relazioni amorevoli e sane tra genitori, fratelli e membri della famiglia allargata. Le istituzioni religiose offrono anche sistemi di supporto formale per le famiglie, specialmente quelle bisognose. E le attività organizzate da queste istituzioni offrono alle famiglie la possibilità di legare, trascorrere del tempo insieme ed essere parte della stessa comunità—dai viaggi di volontariato alle vendite di torte e potlucks. La parte comunitaria sembra essere particolarmente importante: Secondo Lisa Pearce, sociologa dell’Università della Carolina del Nord, a Chapel Hill, “i membri della famiglia che partecipano alla stessa istituzione religiosa hanno probabilmente un insieme condiviso di legami sociali con altri membri di quell’istituzione religiosa.”

Un bambino musulmano gioca durante il primo giorno di Eid al Fitr in una moschea di Bangkok, in Thailandia, il 15 giugno 2018.

In uno studio del 1998 pubblicato sull’American Sociological Review, Pearce e il suo collega William Axinn hanno studiato famiglie bianche, per lo più cristiane di Detroit utilizzando i dati dello studio intergenerazionale di madri e bambini, e li hanno seguiti per 23 anni. Hanno scoperto che le madri che frequentano regolarmente le funzioni religiose, con o senza i loro figli, hanno riferito relazioni più positive con i loro figli nel tempo. Ma mentre le mamme che hanno partecipato alle funzioni religiose sembravano vedere la qualità delle loro relazioni con i loro figli in modo più positivo, non sembrava influenzare le percezioni dei bambini in entrambi i casi.

È anche il caso che la religione possa peggiorare significativamente le relazioni familiari—se diventa una questione controversa. Uno studio del 2008 nella ricerca sulle scienze sociali ha rilevato che la discordia religiosa influisce sulle relazioni intergenerazionali tra le famiglie più giovani. Quando i genitori apprezzano la religione più dei loro adolescenti, gli adolescenti tendono a riferire relazioni più povere con i genitori. Ciò era particolarmente vero nelle famiglie in cui entrambi i genitori ei loro figli condividevano la stessa affiliazione religiosa, e nelle famiglie in cui il genitore era un protestante evangelico. Questo ha un senso intuitivo: se i genitori cercano di spingere il loro bambino contro la loro volontà a pregare in un certo modo o evitare un certo tipo di cibo, questo è destinato a creare tensioni, a volte inconciliabili. Le differenze nella credenza religiosa causano il maggior danno in situazioni in cui i bambini non religiosi vivono in famiglie moderatamente religiose, al contrario di quelli in cui i bambini moderatamente religiosi vivono in famiglie molto religiose.

Nel complesso, quando c’è una discordia religiosa tra le famiglie, o quando alcuni membri della famiglia praticano o credono in modo diverso rispetto ad altri, la religione può fare più male che bene. Ma per molte famiglie più giovani, le istituzioni religiose forniscono una rete di supporto, un sistema di credenze e pratiche per instillare i loro figli, e un ambiente formale in cui condividere esperienze e tempo con i loro figli. Come ha detto Pearce Quartz, ” Genitorialità può essere difficile ed estenuante, e la religione può aiutare a far fronte e ottenere attraverso i tempi difficili.”

Vale anche la pena notare che i ricercatori negli studi religiosi non sono sicuri se i benefici associati alla religione siano il risultato della fede stessa o dei rituali ad essa associati. Come spiegano Mark Regnerus e Glen Elder in uno studio del 2001 presentato alla riunione annuale dell’American Sociological Association, “l’azione rituale di frequentare i servizi di culto è un processo che opera indipendentemente da particolari sistemi di credenze e affiliazioni organizzative.”Non devi essere un forte credente per eseguire alcuni dei cinque pilastri dell’Islam, ad esempio, come la zakat o la carità.

“Dire che la frequentazione frequente della chiesa è associata a una migliore salute ti dice tutto e niente allo stesso tempo”, dice Neal Krause, professore di comportamento sanitario e educazione sanitaria all’Università del Michigan che studia l’aspetto sociale della religione e il suo impatto sugli adulti. “Quando si cammina attraverso la porta di quel luogo chiamato una chiesa o una sinagoga o una moschea, non è come succede solo una cosa.”Ciò che aiuta i fedeli, dice, potrebbe essere qualsiasi cosa, dalla preghiera al canto degli inni della chiesa ai sermoni ispiratori o chiacchierando davanti a un caffè con altri parrocchiani.

Che impatto ha un’educazione secolare sui bambini?

I genitori che decidono di crescere i loro figli senza una religione non dovrebbero preoccuparsi che li stanno condannando a vite di dissolutezza sfrenata. “Molti credono che la religione sia la radice della moralità, e che l’istruzione religiosa faccia dei figli morali”, dice Will Gervais, professore di psicologia all’Università del Kentucky che studia l’ateismo negli Stati Uniti. Ma ” la nostra migliore evidenza suggerisce che gli istinti morali sorgono da soli nei bambini.”

Gli studi hanno dimostrato che non esiste alcuna differenza morale tra i bambini che sono cresciuti come religiosi e quelli cresciuti laici o non credenti. Le intuizioni morali sorgono da sole nei bambini, indipendentemente dalla comprensione religiosa: ad esempio, come scrive Jenny Anderson in Quartz, i bambini di appena quattro anni vogliono cooperare e intuitivamente non amano i freeloader. “I bambini hanno una serie piuttosto forte di intuizioni pro-sociali sull’equità e la cooperazione, e la necessità di contribuire a beni pubblici più grandi”, dice Yarrow Dunham, assistente professore di psicologia all’Università di Yale.

REUTERS / Finbarr O’Reilly

Una ragazza della comunità ebraica ebraica africana si nasconde dietro un adulto durante la festa ebraica di Shavuot nella città israeliana meridionale di Dimona, il 15 giugno 2014.

Gli studi hanno dimostrato che anche i bambini più piccoli mostrano segni di comprensione dell’importanza di essere utili. Ma solo perché i bambini sono inclini ad essere utili quando sono giovani non significa necessariamente che cresceranno. Ecco dove entrano in gioco i genitori: attraverso un processo noto come” impalcatura”, possono insegnare al loro bambino a canalizzare quel naturale desiderio di essere utile in modo produttivo.

Un grande esempio di ciò viene dalle famiglie indigene in Messico e Guatemala, dove i bambini spesso si offrono volontari per aiutare in casa in modi che potrebbero ispirare invidia tra gli altri genitori. È ciò che è noto come acomedido, che Andrew Coppens, ricercatore di educazione presso l’Università del New Hampshire definisce per NPR come l’atto di “conoscere il tipo di aiuto che è situazionalmente appropriato perché stai prestando attenzione.”Il segreto di questa straordinaria impresa è che i genitori in Messico e Guatemala incoraggiano i desideri naturali dei bambini ad essere utili e ad imparare, il che insegna ai bambini ad essere autosufficienti e accomodanti man mano che crescono.

E quindi non c’è motivo di pensare che un’educazione religiosa sia necessaria per allevare un bambino con un buon carattere e morale, secondo Phil Zuckerman, professore di sociologia e studi secolari al Pitzer College. “La moralità significa non danneggiare gli altri e aiutare chi è nel bisogno, e l’idea che questo sia in qualche modo il dominio delle religioni è una delle più grandi bugie in nella civiltà occidentale”, ha detto. In effetti, la sua ricerca lo ha portato a concludere che ” le persone secolari tendono ad essere meno etnocentriche, meno razziste, meno misogine, meno omofobe, meno nazionaliste e meno tribali in media rispetto ai loro coetanei religiosi.”

La buona notizia per i genitori che lottano per decidere come affrontare la religione e i loro figli è che non c’è una cattiva scelta—o almeno, nessuna buona, infallibile. Gervais conclude: “molte persone religiose presumono che la religione sarebbe un bene per i bambini e l’ateismo sarebbe un male per i bambini. Molti atei di primo piano assumono il contrario. Probabilmente si sbagliano entrambi.”

Per saperne di più dalla nostra serie sull’infanzia ricablaggio. Questa segnalazione fa parte di una serie sostenuta da una sovvenzione della Fondazione Bernard van Leer. Le opinioni dell’autore non sono necessariamente quelle della Fondazione Bernard van Leer.

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