Sauver des tropicbirds à bec rouge

Vous n’avez peut-être pas entendu parler des oiseaux pélagiques auparavant, mais vous connaissez plusieurs membres de la famille.

Les albatros, les frégates, les pétrels, les macareux, les fous et même les manchots sont toutes sortes d’oiseaux marins pélagiques et cela signifie qu’ils passent une partie importante de leur vie en mer. S’appuyant sur des proies marines pour se nourrir, les oiseaux pélagiques ne viennent sur terre que pour se reproduire.

On les trouve souvent à des centaines, voire des milliers de kilomètres au large, endurant des tempêtes colossales. Il est impossible de ne pas tomber immédiatement amoureux d’eux une fois que vous voyez un oiseau de mer « surfer » sur le vent un jour de tempête.

Malheureusement, ces oiseaux ont subi un déclin démographique considérable au cours des dernières décennies en raison des menaces sur terre (telles que les prédateurs introduits) et en mer (telles que la mortalité accidentelle dans certains engins de pêche, notamment la palangre, et l’effondrement de certaines pêcheries). Pour arrêter ces déclins, nous devons en apprendre davantage sur leur biologie de base, sur les zones qu’ils utilisent toute l’année et identifier les principales menaces dans chacune de ces zones. Cependant, ces informations font souvent défaut, en particulier pour les espèces qui se reproduisent dans des endroits difficiles d’accès.

L’un de ces oiseaux est l’oiseau tropical à bec rouge (Phaethon aethereus). Cette espèce peu connue se reproduit sur les crevasses rocheuses ou sur le sol des îles océaniques dans les eaux tropicales des océans Atlantique et Pacifique et dans le nord de l’océan Indien. Nous avons commencé à étudier les oiseaux tropicaux à bec rouge dans le cadre d’un grand projet de conservation des oiseaux de mer au Cap-Vert, financé par la Fondation MAVA, coordonné par BirdLife International et avec de multiples partenaires tels que des organisations capverdiennes (Direction Nationale de l’Environnement et Parcs Nationaux et Aires Protégées), des ONG (Sociedade Portuguesa para o Estudo das Aves, Projeto Biodiversidade, Projecto Vitó, Biosfera, Fundação Maio Biodiversidade, Bios.CV ) et les universités de Barcelone, Coimbra et du Cap-Vert.

Oiseau tropical à bec rouge adulte avec son bec fort rouge et sa longue queue blanche en mer et dans le terrier (Crédit: Jacob González-Solís)
Poussin à bec rouge à gauche et un parent à droite dans le terrier. Ils se distinguent facilement par la couleur du bec qui est jaune chez les poussins et rouge chez les adultes (Crédit: caméra photo 16 Décembre 2017)

En 2017, des biologistes de l’ONG Project Biodiversity ont trouvé une colonie accessible d’oiseaux tropicaux à bec rouge sur l’île de Sal, au Cap-Vert – la plus grande colonie de cette espèce dans l’Atlantique Ouest -, jusqu’ici inconnue de la science. À cet endroit, nous pouvons facilement étudier l’espèce, comprendre ses principales menaces et ainsi contribuer à sa conservation.

Tout d’abord, nous marquons individuellement chaque oiseau de la colonie avec un anneau d’identification unique. C’est ce qu’on appelle la sonnerie scientifique et nous permet d’estimer la taille de la population, la survie à différents stades de leur vie, et finalement la viabilité des populations.

Une fois annelé, nous prenons des mesures biométriques, vérifions si l’oiseau mue des plumes de vol (car le schéma de mue de cette espèce est encore assez inconnu) et vérifions les barres de défaut (petits défauts dans les plumes causés par des problèmes de mue ou de manque de nourriture). Étant donné que les oiseaux marins muent normalement leurs plumes pendant la période de non reproduction, la présence de barres de faille peut nous aider à comprendre le stress subi pendant une période où les oiseaux sont inaccessibles aux chercheurs en mer.

Mesure de la longueur de la tête d’un oiseau tropical à bec rouge (Crédit: Jacob González-Solís)

L’un des avantages de l’étude des oiseaux tropicaux à bec rouge à l’âge d’or du suivi des animaux est que les progrès technologiques nous ont donné des appareils petits, précis et puissants, tels que des GPS et des géolocalisateurs, pour étudier les zones utilisées par les oiseaux marins toute l’année. Nous déployons des enregistreurs de données GPS à la base de leur queue pour déterminer les zones d’alimentation utilisées par les oiseaux pendant la période de reproduction. Ils indiquent également l’emplacement des aires d’alimentation des oiseaux tropicaux, les itinéraires qu’ils empruntent ainsi que leur activité et leur comportement en mer. Toutes ces informations peuvent ensuite être utilisées pour identifier les principales zones marines importantes pour l’espèce et pour comprendre les menaces auxquelles les oiseaux sont confrontés en mer, telles que les prises accessoires d’oiseaux de mer dans certaines pêcheries.

Actuellement, les appareils GPS ont une courte durée de vie de la batterie et sont encore trop volumineux pour suivre les oiseaux toute l’année, mais cela peut être surmonté avec le déploiement de géolocalisateurs sur les pattes des oiseaux. Les géolocalisateurs sont des appareils miniatures qui enregistrent les niveaux de lumière ambiante toutes les quelques minutes. Les données lumineuses obtenues à partir des géolocalisateurs sont utilisées pour déterminer la longueur du jour et l’heure du midi solaire, ce qui nous permet d’estimer la latitude et la longitude deux fois par jour. Avant l’émergence de la géolocalisation, les informations sur les mouvements migratoires des oiseaux marins pélagiques étaient rares, biaisées et fragmentaires. En effet, nous ne savons toujours pas où les oiseaux tropicaux à bec rouge du Cap-Vert passent leur période de non-reproduction, qu’ils restent près des eaux du Cap-Vert toute l’année ou migrent quelque part dans l’Atlantique. Les géolocalisateurs sont déployés pendant la période de reproduction et doivent être récupérés après un an pour télécharger les niveaux de lumière stockés, que nous utilisons ensuite pour déduire les mouvements migratoires en dehors de la période de reproduction, ce qui nous permet de déterminer les voies migratoires et les principales zones non reproductrices.

Oiseau tropical à bec rouge adulte avec un GPS déployé sur la queue (Crédit: Sarah Saldanha).

Les oiseaux tropicaux ont évolué en se reproduisant sur des îles sans prédateurs de mammifères et, par conséquent, ces oiseaux ne disposent pas de moyens efficaces pour se protéger de ce type de prédation. Les humains ont introduit des chats, des chiens et des rats dans presque toutes les îles du monde, depuis lors, les oiseaux tropicaux à bec rouge sont menacés par ces mammifères, qui sont antérieurs aux adultes, aux juvéniles et aux œufs. Ci-dessous, vous pouvez voir un chat photographié par une caméra montrant un nid d’oiseau tropical à bec rouge. Quelques adultes et des œufs ont disparu après la prise de cette photo.

De plus, au début de cette année, dans la colonie où le documentaire a été filmé, des chiens sauvages ont tué 18 adultes et 5 poussins.

En moins de deux semaines, des chiens sauvages ont tué 18 adultes et 5 poussins d’oiseaux tropicaux à bec rouge dans l’une des colonies les plus importantes de cette espèce au Cap-Vert. À gauche, 5 adultes et deux poussins et, à droite, 4 adultes et deux poussins tués par ces chiens en seulement deux jours consécutifs. (Crédit : Vanessa Tavares)

Les oiseaux tropicaux à bec rouge sont également récoltés par les habitants qui les mangent. Malheureusement, en janvier, nous avons trouvé huit adultes tués à proximité de l’un de nos principaux sites de surveillance de l’espèce à Boavista, au Cap-Vert.

Les populations d’oiseaux de mer sont très sensibles à une augmentation de la mortalité des adultes ; la stratégie de ce groupe d’oiseaux étant de vivre de nombreuses années, certains oiseaux de mer peuvent vivre plus de 50 ans ! De nombreuses espèces, comme les oiseaux tropicaux, ne commencent à se reproduire qu’après quelques années et pondent un seul œuf chaque année. En conséquence, les niveaux de prédation des chats, des chiens et des rats et de récolte humaine que nous avons trouvés au Cap-Vert sont très alarmants et peuvent avoir des conséquences importantes sur la viabilité de la population, conduisant même à l’extinction de l’espèce en Afrique de l’Ouest. Malheureusement, peu d’efforts ont été déployés jusqu’à présent pour maîtriser ces menaces.

Par conséquent, il est urgent de contrôler les populations de chats, de chiens et de rats dans les zones autour des colonies d’oiseaux tropicaux à bec rouge et de sensibiliser les populations locales afin qu’elles comprennent les conséquences de la récolte de cette espèce. Le Cap-Vert a déjà perdu l’une de ses espèces d’oiseaux marins les plus emblématiques, la frégate, et d’autres espèces d’oiseaux, comme le vautour égyptien, sont très proches de l’extinction dans l’archipel. De toute évidence, il est urgent d’impliquer les Cap-Verdiens dans la conservation des oiseaux tropicaux à bec rouge avant qu’il ne soit trop tard.

Teresa Militão est une biologiste qui étudie l’écologie et la conservation des oiseaux marins au cours des 10 dernières années, en se concentrant principalement sur les espèces macaronésiennes et méditerranéennes. Elle a fait sa thèse de doctorat sur l’écologie migratoire des oiseaux marins pélagiques et l’utilisation de l’analyse des isotopes stables comme marqueur géographique de la distribution des oiseaux marins non reproducteurs. Mais ses intérêts de recherche vont au-delà de l’écologie migratoire, englobant la biologie de la conservation et la dynamique des populations. Aujourd’hui, elle est coordinatrice des activités de conservation développées par l’Université de Barcelone au Cap-Vert dans le cadre du projet « Promotion de la conservation des oiseaux de mer en Afrique de l’Ouest  » financé par la Fondation MAVA.

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Our Blue Planet est une collaboration entre BBC Earth et OceanX Media.

Par Teresa Militão
Image vedette par Paul Souders / Getty

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