Profil Paléo : Le Bandicoot à Pattes de Porc

Il y a des animaux qui me font penser « Sérieusement ? Comment cela pourrait-il être une chose? » Le bandicoot à pattes de cochon en fait partie. Je viens tout juste d’apprendre l’existence du petit mammifère et, malheureusement, je suis trop tard pour en voir un vivant. Les derniers de ces marsupiaux ont été anéantis dans les années 1950, la toute fin d’une lignée remontant au Pliocène.
Le bandicoot à pieds de cochon tire son nom de ses tootsies inhabituelles. Cette petite bête, qui ressemblait à une version muselée d’un rat kangourou, n’avait que deux orteils à l’avant et un seul orteil fonctionnel à l’arrière, le reste étant réduit à des attelles vestigiales. Or, rapporte le paléontologue Kenny Travouillon, un trio de dents étend l’aire de répartition de ces mammifères inhabituels deux millions d’années plus tôt qu’on ne le pensait.

Les dents ont été extraites de Fisherman’s Cliff en Nouvelle-Galles du Sud en Australie. Ils ressemblent à ceux du bandicoot à pattes de porc récemment éteint, rapporte Travouillon, mais les couronnes sont plus basses et sont autrement assez différentes pour représenter une nouvelle espèce – Chaeropus baynesi.

Les couronnes dentaires inférieures laissent entendre que le bandicoot à pieds de cochon, plus ancien, aurait usé ses dents plus rapidement que son parent plus récent, écrit Travouillon, et que les espèces plus âgées manquaient également d’une spécialisation en cisaillement que l’itération moderne utilisait pour trancher les herbes. Alors que le bandicoot à pattes de cochon moderne était un brouteur, les espèces plus anciennes ont probablement été choisies dans un menu plus cosmopolite qui aurait pu inclure des insectes ainsi que de la végétation. Ainsi, au cours des deux millions d’années entre les deux espèces, ces mammifères sont passés de grignoter des aliments variés à devenir des brouteurs – un changement étrange pour un mammifère, car on pense que la petite taille nécessite une nourriture plus nutritive que l’herbe. Nous ne saurons peut-être jamais pourquoi. Le bandicoot à pattes de porc a pu survivre à plus de deux millions d’années de changements climatiques et environnementaux, mais il ne pouvait pas résister à notre espèce.

 Bandicoot
Les dents de Chaeropus baynesi (à gauche) comparées à celles de son parent plus récent. Crédit : Travouillon 2016

Faits fossiles

Nom: Chaeropus baynesi

Signification: Chaeropus est le genre du bandicoot à pattes de porc récemment éteint, et baynesi est une espèce fossile nommée en l’honneur du mammalogiste Alexander Baynes.

Âge: Pliocène-Pléistocène, 2,92-2,47 millions d’années.

Où dans le monde?: Nouvelle-Galles du Sud, Australie.

Quel genre de bestiole?: Un bandicoot apparenté au Chaeropus ecaudatus, récemment éteint.

Taille: Inconnue, mais estimée à moins d’une demi-livre.

Quelle partie du corps de la créature est connue?: Trois molaires.

Référence :

Travouillon, K. 2016. Les restes fossiles les plus anciens de l’énigmatique bandicoot à pattes de porc montrent une évolution herbivore rapide. Science Ouverte de la Société Royale. doi: 10.1098/rsos.160089

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