La véritable raison pour laquelle l’Amérique a perdu la guerre au Vietnam: le Japon

En mars 1945, et seulement cinq mois avant de se rendre aux Alliés, le Japon a fait quelque chose avec des conséquences profondes: il a conquis le Vietnam — et finalement impliqué les États-Unis dans sa première guerre perdue.

Pour être exact, le Japon ne s’est pas emparé du Vietnam tel que nous le concevons aujourd’hui. Il s’est emparé de l’Indochine française, cette région de l’Asie du Sud-Est comprenant le Vietnam, le Cambodge et le Laos, que la France avait conquise au nom de l’Empire français.

L’histoire commence vraiment à l’été 1940, après la reddition de la France à l’Allemagne. Mais alors que la France métropolitaine était prostrée sous le joug nazi, l’empire français en Afrique et en Asie restait intact sous le gouvernement collaborationniste français de Vichy, protégé d’Hitler par les océans et la Royal Navy britannique qui les patrouillait.

Néanmoins, la France avait un autre ennemi : l’Empire japonais. Quelques jours après la capitulation française, le gouvernement colonial d’Indochine reçoit une demande du Japon: fermer la ligne de chemin de fer reliant le port de Haiphong au sud de la Chine, sur laquelle les approvisionnements américains affluaient pour les armées chinoises luttant contre les envahisseurs japonais.

Avec seulement soixante-dix mille hommes, quinze avions de chasse modernes et une poignée de chars, l’Indochine française n’était pas en mesure de refuser. Mais avec une détermination qui aurait mieux servi à combattre les Allemands, les Français ont refusé d’obtempérer. Le Japon a répondu par une invasion amphibie rapide mais violente, soutenue par des navires de guerre et des avions qui ont coûté un millier de morts à l’armée française. Fin septembre, la France avait accepté d’autoriser le Japon à stationner plusieurs milliers de soldats et à déployer des avions sur les aérodromes indochinois (c’est depuis ces aérodromes que les bombardiers torpilleurs japonais ont coulé les cuirassés britanniques Prince of Wales et Repulse le 10 décembre 1941).

En juillet 1941, le Japon a occupé le reste de l’Indochine, une erreur fatale qui a précipité l’embargo pétrolier américain, qui a conduit à l’attaque japonaise sur Pearl Harbor. Ce qui s’ensuivit fut un cas ironique d’impérialistes au pouvoir des impérialistes, alors que les Japonais contrôlaient effectivement l’Indochine tout en permettant aux autorités françaises de contrôler les Vietnamiens.

Entrez un nom que les Américains se moqueraient ou encourageraient bientôt. Ho Chi Minh quitta ses hôtes communistes chinois en 1941 pour diriger le Viet Minh, un mouvement indépendantiste dont les communistes ne faisaient qu’une partie. L’occupation japonaise a suscité un soutien populaire au Viet Minh, qui s’opposait à la fois aux Français et aux Japonais. En 1945, le Bureau des Services stratégiques — le pré-CIA américain — a même envoyé une équipe en Indochine pour travailler avec le Viet Minh, et Ho Chi Minh a proposé de fournir des renseignements aux Américains.

L’Indochine est restée un pilier de la guerre du Pacifique jusqu’en mars 1945, date à laquelle le Japon a mis fin au régime fantoche français. Leur empire s’effondrant, et craignant que les Français ne les soutiennent, les Japonais lancent une attaque surprise vicieuse qui anéantit la garnison française.

Pour le Japon, l’attaque n’a rien accompli. Le Soleil levant se coucherait à peine cinq mois plus tard sous l’éblouissement de l’éclair atomique. Mais comme l’a dit plus tard un diplomate français, le Japon « a détruit une entreprise coloniale qui existait depuis quatre-vingts ans. »

Lorsque le Japon s’est rendu en août 1945, le Viet Minh s’est enfoncé dans le vide. La guérilla d’Ho Chi Minh n’avait pas accompli grand-chose, selon Bernard Fall, l’historien le plus célèbre de la guerre d’Indochine:

Bientôt, se présentant comme des « guérilleros nationalistes » uniquement intéressés à expulser les impérialistes japonais et français de leur pays natal, ces « Viet-Minh » acquièrent une réputation bien supérieure à leurs réalisations militaires. Ceux-ci, selon des sources alliées, se limitaient à l’attaque d’un petit poste de gendarmerie japonaise dans la station de montagne de Tam-Dao. Mais il n’en reste pas moins qu’après l’effondrement des Français, les Viet-Minh étaient le seul mouvement pro-allié de quelque conséquence que ce soit dans le pays. . . . Au lever du jour V-J, les Viet-Minh étaient le seul groupe de quelque taille que ce soit au Viet Nam à exploiter le vide de pouvoir existant dans la région. Leur formation communiste leur donnait une longueur d’avance imbattable sur les petits groupes nationalistes idéalistes qui commençaient maintenant à se quereller sur des détails pendant que les communistes prenaient le contrôle du pays sous leur nez.

Alors que le Viet Minh et d’autres révolutionnaires occupaient des villes clés comme Saïgon, les troupes britanniques débarquèrent en Indochine en septembre 1945. Les Britanniques ont armé des soldats français capturés par les Japonais — et ont même retenu des soldats japonais armés pour garder les indigènes sous contrôle. Des affrontements sporadiques ont éclaté entre les Britanniques et le Viet Minh, le Viet Minh perdant gravement, tandis que les forces françaises réaffirmaient le régime colonial. En mars 1946, les Britanniques avaient disparu et les Français étaient en guerre ouverte contre les communistes.

Pendant les vingt prochaines années, l’Asie du Sud-Est sera mêlée à la guerre. La France a mené une longue et sanglante campagne contre le Viet Minh qui s’est terminée en mai 1954 avec la reddition française à Dien Bien Phu. En 1965, les Marines américains débarquèrent au Sud-Vietnam, premier chapitre de la guerre la plus douloureuse des États-Unis.

Pourtant, la question demeure : que se serait-il passé si le Japon n’avait jamais occupé l’Indochine française en 1940 ? La meilleure réponse est que le Japon n’a fait qu’accélérer un processus qui était probablement inévitable. En 1939, le colonialisme européen s’effilochait déjà, alors que des mouvements indépendantistes comme le Viet Minh et Gandhi en Inde se développaient. Les deux grandes questions sont : Et si la France n’avait pas été conquise et dévastée par les nazis, ce qui a affaibli le prestige et la puissance militaire de la France? Et si la Chine n’était pas devenue communiste et n’était pas devenue une source d’armes, de conseillers et de sanctuaire pour le Viet Minh?

En revanche, les États-Unis ont réussi à rester à l’écart de la Première Guerre d’Indochine entre la France et le Viet Minh. Ce qui a finalement conduit les troupes américaines à pirater la jungle humide, c’est le fait que la France s’est retirée et que le Sud-Vietnam n’a pas pu survivre seul contre les communistes. Si l’autorité coloniale française n’avait pas été humiliée par le Japon, et si la France métropolitaine avait pu engager plus de ressources en Asie du Sud-Est, alors peut-être la victoire du Viet Minh aurait-elle pu être retardée ou même arrêtée (ou peut-être qu’un mouvement indépendantiste non communiste aurait pu prendre le pouvoir).

Alors l’Amérique n’aurait peut-être pas du tout ressenti le besoin de se battre au Vietnam.

Michael Peck contribue à l’Intérêt national. On peut le trouver sur Twitter et Facebook.

Image: Boeing B-52H Stratofortress de l’Armée de l’air américaine. Wikimedia Commons / US Air Force

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