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Imaginez que vous explorez tranquillement dans un parc naturel, disons Yellowstone, dans le Wyoming (États-Unis); ou peut-être un en Islande; ou en Nouvelle-Zélande. Soudain, le terrain que vous traversez devient rocheux et irrégulier, et vous commencez à voir quelque chose comme des minivolcanoes autour de vous: de petits monticules blancs et jaunes. Votre nez sent un parfum distinctif d’œuf pourri. L’air est brumeux et il y a de la vapeur qui sort du sol sur laquelle vous marchez.

Soudain, un grand jet d’eau chaude et de vapeur émerge de la terre créant une source naturelle spectaculaire qui atteint plusieurs mètres de haut pendant plusieurs minutes. Le rugissement qu’il produit en quittant la terre est également assourdissant. Et, aussi vite que cela s’est produit, cela se termine; le jet s’estompe et ne laisse que des flaques d’eau chaudes et torrides.

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Le geyser Pohutu, dans le parc naturel de Te Puia, en Nouvelle-Zélande. Photo: .

Ce que vous venez d’imaginer, c’est l’éruption d’un geyser, un échantillon naturel impressionnant du fonctionnement de l’énergie hydrothermale. Ces éruptions se produisent dans des endroits où le magma — le liquide ardent qui vit normalement près du centre de la Terre, qui génère de la lave et qui se refroidit pour créer des formations rocheuses ignées — est près de la surface de la terre. Cela est particulièrement vrai dans les régions à forte activité volcanique telles que celles mentionnées ci-dessus: Islande ou Nouvelle-Zélande, ou des sites qui avaient beaucoup d’activité volcanique dans le passé, comme le parc national de Yellowstone.

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Selon le magazine Scientific American, l’eau de pluie ou la neige, lorsqu’elle fond, s’infiltre dans la terre par des fissures ou des fractures, et devient très chaude lorsqu’elle entre en contact avec le magma, qui est, comme nous l’avons dit, plus proche de la surface que la normale. L’eau monte alors à des températures beaucoup plus élevées que 100 ºC (à laquelle elle bouillerait à la surface), mais comme il y a plusieurs mètres de roche dessus (parfois la couche atteint plus d’un kilomètre de haut), elle ne bout pas, mais elle surchauffe et pressurise; disons que c’est dans une sorte d’autocuiseur souterrain.

Lorsque la pression est trop élevée, elle dépasse le poids de la roche au-dessus de l’eau et quitte la terre sous la forme d’un geyser explosif. Cela fonctionne, disons comme une théière, le sifflet ne sonne pas tant que l’eau et la vapeur ne créent pas suffisamment de pression.

L’un des aspects les plus curieux des geysers est qu’une fois qu’ils se forment, ils deviennent pratiquement pérennes. Après l’éruption initiale, la pression de l’eau laissée sous terre diminue naturellement et devient de la vapeur.

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La vapeur est un gaz et se dilate rapidement, la faisant sortir par le même tunnel ou canal que l’eau sous pression formée, emportant avec elle les restes d’eau. Une fois le canal et le réservoir vides, l’éruption se termine et le cycle recommence: plus d’eau s’infiltre, surchauffe et émerge lors d’une éruption.

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Old Faithful, l’un des geysers les plus populaires du parc de Yellowstone aux États-Unis. Photo: .

Certains geysers répliquent rapidement ce cycle, créant des sources toutes les quelques minutes. Le geyser Old Faithful, l’un des plus célèbres, situé dans le parc national de Yellowstone, émerge du sol environ toutes les 80 minutes et s’élève à environ 60 mètres dans les airs. En observant l’activité de cela, vous pouvez clairement voir le rôle joué par la pression de l’eau.

Lorsque l’éruption est courte – disons environ deux minutes – la prochaine éruption se produit bientôt, à environ 45 minutes de la précédente. Mais si l’éruption est puissante – environ cinq minutes – il faudra plus de temps pour que la pression de l’eau atteigne son point critique et vous pourriez attendre jusqu’à une heure et demie avant que la prochaine explosion ne se produise.

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Steamboat, le geyser qui produit les jets les plus élevés du monde. Photo: .

Quel est le geyser le plus haut du monde

Le Vieux Fidèle est ainsi appelé pour une raison, tous les geysers du monde ne sont pas aussi cohérents et fiables que lui. Il faut partir du fait que ce sont des accidents géologiques très rares, car il y en a moins de 1 000 dans le monde, et plus de la moitié d’entre eux sont situés dans le parc de Yellowstone. Cela signifie qu’il s’agit de phénomènes très peu étudiés, sur lesquels il reste encore beaucoup de questions sans réponse, par exemple, qu’est-ce qui rend un geyser plus grand qu’un autre? ou pourquoi certains éclatent-ils régulièrement presque comme un horloger suisse et d’autres quand ils en ont envie?

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Le geyser de bateau à vapeur est celui qui produit les explosions les plus élevées au monde, car il en est venu à avoir des explosions de 120 mètres de haut. Mais, d’un autre côté, c’est l’un des moins fiables. L’année dernière, selon le site Web de la Radio publique nationale, ce garçon imprévisible a eu plus d’éruptions que jamais dans son histoire, à la grande surprise de la communauté scientifique. Ils étaient au total 45, dépassant le record de 32 qu’il avait établi en 2018. Cependant, au cours des trois années qui l’ont précédée, elle n’en a pas enregistré une seule.

« Dans les années soixante, il a connu une autre période de forte activité », a déclaré Erin White, hydrologue à Yellowstone, à NPR, « avec plus de 20 éruptions par an. Avant cela, il avait des périodes calmes de 50 ans ou plus. »Selon Erin, qui a été présente lors des éruptions de bateaux à vapeur, a le privilège d’assister à une explosion super puissante, « c’est comme être à côté de la turbine d’un avion. »

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Boue brûlante dans le parc Whakarewarewa, en Nouvelle-Zélande. Photo: .

Le mot geyser vient du mot islandais gesyr, qui signifie jet, et l’original, d’où ce nom est dérivé, se trouve dans le bassin de Haukadalur, en Islande, mais c’est l’un de ceux qui n’éclate que de temps en temps.

Les geysers sont des phénomènes éphémères, ne restant vivants que pendant quelques milliers d’années, ou jusqu’à ce qu’un événement géologique les mette fin. Par exemple, un tremblement de terre de 6,1 degrés à Yellowstone en 1975 a changé l’activité de ceux qui existent dans le parc. Selon Scientific American, même des tremblements aussi légers que 4 degrés peuvent altérer son fonctionnement.

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Mais c’est leur rareté et leur fragilité qui les rendent si attrayants. Des millions de personnes voyagent chaque année pour voir des geysers en action. Steamboat est devenu une superstar, éclipsant même les anciens fidèles en popularité. « Il y a des gens qui passent toutes leurs heures et leurs jours de congé, assis à côté d’un bateau à vapeur, attendant qu’il éclate », a déclaré Erin White à NPR.

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