Salvando aves tropicales pico rojo

Es posible que no haya oído hablar de aves pelágicas antes, pero estará familiarizado con varios miembros de la familia.

Albatros, fragatas, petreles, frailecillos, piqueros e incluso pingüinos son todo tipo de aves marinas pelágicas y lo que esto significa es que pasan una parte significativa de su vida en el mar. Dependiendo de las presas marinas para alimentarse, las aves pelágicas solo llegan a tierra para reproducirse.

A menudo se encuentran cientos, si no miles, de millas frente a la costa soportando tormentas colosales. Es imposible no enamorarse inmediatamente de ellos una vez que vea a una ave marina «surfeando» en el viento en un día tormentoso.

Desafortunadamente, estas aves han sufrido una enorme disminución de la población en las últimas décadas debido a amenazas en tierra (como los depredadores introducidos) y en el mar (como la mortalidad accidental en algunos artes de pesca, especialmente con palangre, y el colapso en algunas pesquerías). Para detener estas disminuciones, necesitamos aprender sobre su biología básica, qué áreas usan durante todo el año e identificar las principales amenazas en cada una de estas áreas. Sin embargo, esta información es a menudo ausente, especialmente en la cría de especies en lugares de difícil acceso.

Una de estas aves es el pájaro tropical pico rojo (Phaethon aethereus). Esta especie poco conocida se reproduce en grietas rocosas o en el suelo de islas oceánicas en las aguas tropicales de los Océanos Atlántico y Pacífico y en el norte del Océano Índico. Comenzamos a estudiar las aves tropicales piquirrojas en el contexto de un gran proyecto para la conservación de aves marinas en Cabo Verde, financiado por la Fundación MAVA, coordinado por BirdLife International y con múltiples socios, como organizaciones de Cabo Verde( Dirección Nacional de Medio Ambiente y Parques Nacionales y Áreas Protegidas), ONG (Sociedade Portuguesa para o Estudo das Aves, Projeto Biodiversidad, Projecto Vitó, Biosfera, Fundação Maio Biodiversidad, Bios.CV) y las universidades de Barcelona, Coimbra y Cabo Verde.

Ave tropical de pico rojo adulta con su fuerte pico rojo y larga cola blanca en el mar y dentro de la madriguera (Crédito: Jacob González-Solís)
Polluelo de pico rojo a la izquierda y uno de sus padres a la derecha dentro de la madriguera. Se pueden distinguir fácilmente por el color del pico que es amarillo en los polluelos y rojo en los adultos (Crédito: phototrap camera 16 de diciembre 2017)

En 2017, biólogos de la ONG Proyecto Biodiversidad encontraron una colonia accesible de aves tropicales pico rojo en la Isla de Sal, Cabo Verde, la colonia más grande de esta especie en el Atlántico Occidental, hasta ahora desconocida para la ciencia. En este lugar, podemos estudiar fácilmente la especie, comprender sus principales amenazas y así contribuir a su conservación.

Primero, marcamos individualmente a cada ave de la colonia con un anillo identificador único. Esto se llama anillamiento científico y nos permite estimar el tamaño de la población, la supervivencia en diferentes etapas de su vida y, en última instancia, la viabilidad de las poblaciones.

Una vez anillado, tomamos algunas medidas biométricas, verificamos si el ave muda plumas de vuelo (ya que el patrón de muda de esta especie aún es bastante desconocido) y verificamos si hay barras defectuosas (pequeños defectos en las plumas causados por problemas a través de la muda o la falta de alimento). Dado que las aves marinas normalmente mudan sus plumas durante el período de no reproducción, la presencia de barras de falla puede ayudarnos a comprender el estrés sufrido durante un período en el que las aves son inaccesibles para los investigadores mientras están en el mar.

Medición de la longitud de la cabeza de un pájaro tropical de pico rojo (Crédito: Jacob González-Solís)

Una de las ventajas de estudiar a las aves tropicales pico rojo en la edad de oro del rastreo de animales es que los avances tecnológicos nos han proporcionado dispositivos pequeños, precisos y potentes, como GPS y geolocalizadores, para estudiar las áreas utilizadas por las aves marinas durante todo el año. Implementamos registradores de datos GPS en la base de sus colas para determinar las áreas de alimentación que usan las aves durante el período de reproducción. También indican la ubicación de las zonas de alimentación de aves tropicales, las rutas que utilizan y su actividad y comportamiento en el mar. Toda esta información puede utilizarse para identificar las principales zonas marinas importantes para la especie y comprender las amenazas a las que se enfrentan las aves en el mar, como la captura incidental de aves marinas en algunas pesquerías.

Actualmente, los dispositivos GPS tienen una batería de corta duración y todavía son demasiado grandes para rastrear aves durante todo el año, pero esto se puede superar con el despliegue de geolocalizadores en las patas de las aves. Los geolocalizadores son dispositivos en miniatura que registran los niveles de luz ambiental cada pocos minutos. Los datos de luz obtenidos de los geolocalizadores se utilizan para determinar la duración del día y la hora del mediodía solar, lo que nos permite estimar la latitud y la longitud dos veces al día. Antes de la aparición de la geolocalización, la información sobre los movimientos migratorios de aves marinas pelágicas era escasa, parcial y fragmentaria. De hecho, todavía no sabemos dónde pasan los trópicos de pico rojo de Cabo Verde su período no reproductivo, si permanecen cerca de las aguas de Cabo Verde durante todo el año o migran a algún lugar del Atlántico. Los geolocalizadores se despliegan durante el período de reproducción y deben recuperarse después de un año para descargar los niveles de luz almacenados, que luego utilizamos para inferir los movimientos migratorios fuera del período de reproducción, lo que nos permite determinar las rutas migratorias y las principales áreas no reproductivas.

Pájaro tropical de pico rojo adulto con un GPS desplegado en la cola (Crédito: Sarah Saldanha).

Las aves tropicales han evolucionado para reproducirse en islas sin depredadores de mamíferos y, por lo tanto, estas aves no tienen formas efectivas de protegerse de este tipo de depredación. Los humanos introdujeron gatos, perros y ratas en casi todas las islas del mundo, desde entonces las aves tropicales pico rojo están amenazadas por estos mamíferos, que son depredadores de adultos, juveniles y huevos. A continuación se puede ver un gato fotografiado por un camarógrafo que señala a un nido de pájaro tropical de pico rojo. Un par de adultos y huevos desaparecieron después de que se tomó esta foto.

Además, a principios de este año, en la colonia donde se filmó el documental, unos perros salvajes mataron a 18 adultos y 5 polluelos.

En menos de dos semanas, algunos perros salvajes mataron a 18 adultos y 5 polluelos de ave tropical pico rojo en una de las colonias más importantes de esta especie en Cabo Verde. A la izquierda, 5 adultos y dos pollitos y, a la derecha, 4 adultos y dos pollitos asesinados por esos perros en solo dos días consecutivos. (Crédito: Vanessa Tavares)

Las aves tropicales de pico rojo también están siendo cosechadas por los lugareños que las comen. Lamentablemente, en enero encontramos ocho adultos muertos cerca de uno de nuestros principales sitios de monitoreo de la especie en Boavista, Cabo Verde.

Las poblaciones de aves marinas son muy sensibles a un aumento de la mortalidad adulta; ya que la estrategia de este grupo de aves radica en vivir muchos años; ¡algunas aves marinas pueden vivir más de 50 años! Muchas especies, como las aves tropicales, solo comienzan a reproducirse después de unos pocos años de edad y ponen un solo huevo cada año. En consecuencia, los niveles de depredación de gatos, perros y ratas y la recolección humana que encontramos en Cabo Verde son muy alarmantes y pueden tener consecuencias importantes en la viabilidad de la población, incluso llevando a la extinción de la especie en África occidental. Lamentablemente, hasta la fecha se han hecho pocos esfuerzos para controlar estas amenazas.

Por lo tanto, existe una necesidad urgente de controlar las poblaciones de gatos, perros y ratas en las áreas alrededor de las colonias de aves tropicales de pico rojo y crear conciencia entre la población local para que comprenda las consecuencias de la recolección de esta especie. Cabo Verde ya ha perdido una de sus especies de aves marinas más emblemáticas, la fragata, y otras especies de aves, como el alimoche, están muy cerca de la extinción en el archipiélago. Es evidente que es urgente involucrar a los caboverdianos en la conservación de las aves tropicales pico rojo antes de que sea demasiado tarde.

Teresa Militão es una bióloga que estudia ecología y conservación de aves marinas en los últimos 10 años, centrándose principalmente en especies macaronésicas y mediterráneas. Realizó su tesis doctoral sobre la ecología migratoria de aves marinas pelágicas y el uso del análisis de isótopos estables como marcador geográfico de la distribución de aves marinas no reproductoras. Pero sus intereses de investigación van más allá de la ecología migratoria, abarcando la biología de la conservación y la dinámica de la población. Actualmente, es coordinadora de las actividades de conservación desarrolladas por la Universidad de Barcelona en Cabo Verde dentro del proyecto «Promoción de la conservación de aves marinas en África Occidental» financiado por la Fundación MAVA.

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Nuestro Planeta Azul es una colaboración entre BBC Earth y OceanX Media.

Por Teresa Militão
Imagen destacada por Paul Souders / Getty

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