Ramapithecus

Ramapithecus, primate fósil que data de mediados y finales del Mioceno (hace unos 16,6 a 5,3 millones de años). Durante un tiempo en los años 1960 y 70, se pensó que Ramapithecus era un género distinto que fue el primer antepasado directo de los humanos modernos (Homo sapiens) antes de que se considerara como el antepasado del orangután Sivapithecus.

Los primeros fósiles de Ramapithecus (fragmentos de una mandíbula superior y algunos dientes) fueron descubiertos en 1932 en depósitos fósiles en las colinas de Siwālik del norte de la India. No se atribuyó importancia a esos fósiles hasta 1960, cuando el antropólogo estadounidense Elwyn Simons de la Universidad de Yale comenzó a estudiarlos y a ajustar los fragmentos de la mandíbula. Sobre la base de sus observaciones de la forma de la mandíbula y de la morfología de los dientes, que pensaba que eran de transición entre los de los simios y los humanos, Simons avanzó la teoría de que el Ramapiteco representaba el primer paso en la divergencia evolutiva de los humanos de la cepa hominoide común que produjo simios y humanos modernos.

La teoría de Simons fue fuertemente apoyada por su estudiante antropólogo estadounidense nacido en inglés David Pilbeam y pronto ganó una amplia aceptación entre los antropólogos. La edad de los fósiles (unos 14 millones de años) encaja bien con la noción entonces prevaleciente de que la división mono-humano había ocurrido al menos hace 15 millones de años. El primer desafío a la teoría llegó a finales de la década de 1960 por parte del bioquímico estadounidense Allan Wilson y el antropólogo estadounidense Vincent Sarich, quien, en la Universidad de California, Berkeley, había estado comparando la química molecular de las albúminas (proteínas de la sangre) entre varias especies animales. Concluyeron que la divergencia simio-humano debió haber ocurrido mucho más tarde que Ramapithecus. (Ahora se cree que la división final tuvo lugar hace unos 6 a 8 millones de años.)

El argumento de Wilson y Sarich fue inicialmente rechazado por los antropólogos, pero la evidencia bioquímica y fósil aumentó a favor de él. Finalmente, en 1976, Pilbeam descubrió una mandíbula completa de Ramapithecus, no muy lejos del hallazgo fósil inicial, que tenía una distintiva forma de V y, por lo tanto, difería notablemente de la forma parabólica de las mandíbulas de los miembros del linaje humano. Pronto repudió su creencia en Ramapithecus como un ancestro humano, y la teoría fue abandonada en gran medida a principios de la década de 1980. Los fósiles de Ramapithecus posteriormente se encontraron similares a los del género de primates fósiles Sivapithecus, que ahora se considera ancestral del orangután; también creció la creencia de que Ramapithecus probablemente debería incluirse en el género Sivapithecus.

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