Quandong del desierto

El quandong del desierto (Santalum acuminatum), también conocido como melocotón nativo, es un arbusto o pequeño árbol de hasta 4 m de altura con corteza oscura rugosa y hojas de color verde claro, ligeramente coriáceas. Es originaria de Australia árida y semiárida y crece en pequeños grupos. Las flores son pequeñas y verdosas. El fruto es de color verde, tornándose de color rojo brillante cuando está maduro, a veces con toques de amarillo. Esta planta es un parásito de la raíz, que requiere lo que los aborígenes locales llaman un árbol «hermano» (o huésped), al menos en sus etapas más jóvenes. Se encuentra en el tercio suroeste de Australia Central, generalmente se encuentra en áreas arenosas y cubiertas de hierba, a menudo cerca de vías fluviales, lagos salados o colinas. Los frutos suelen madurar en septiembre u octubre, dependiendo de la lluvia. No tolera el fuego y es muy pastado, especialmente por los camellos.

El quandong ha sido un alimento básico tradicional de los aborígenes de Australia central durante muchas decenas de miles de años. La fruta carnosa, aunque a veces un poco ácida, tiene un sabor agradable cuando está madura, similar a un cruce entre albaricoques, melocotones y ruibarbo. La fruta es altamente nutritiva, con un contenido de vitamina C dos veces mayor que una naranja. Los frutos secos, recogidos debajo del árbol, se reconstituyen fácilmente en agua. El exceso de frutas puede machacarse y convertirse en pasteles para secarse y almacenarse para su uso posterior. Los hoyos relativamente grandes también son altamente nutritivos, con un 25% de proteína y un 70% de contenido de aceite; sin embargo, parecería que puede haber un elemento de toxicidad para la semilla, por lo que estos se comen solo en tiempos extremadamente magros. Las semillas, cuando se muelen en una pasta, se consideran un medicamento poderoso, que se frota en el cuerpo como tratamiento para dolencias generales. Se llevan a cabo características de Quandong en la mitología aborigen e importantes «ceremonias de aumento» (para aumentar la cosecha de la temporada) para la fruta.

El quandong del desierto es una sola especie sin subespecies ni variedades. Se han hecho algunos intentos de producir árboles con frutos más grandes, pero esto se ha logrado a través de la selección de árboles originales, la cría selectiva y los cultivares injertados. Un estudio científico de 30 años de duración concluido en 1999 no ha dado lugar a grandes oportunidades comerciales. Ha habido varios intentos de hacer crecer el quandong como una empresa comercial, pero no parece haber ninguna empresa comercial que presente la fruta para la venta al público en general. Quandong crece en la naturaleza y, por lo tanto, está sujeto a las amenazas impuestas por el ganado, tanto del ganado en las estaciones de ganado extremadamente grandes que existen en la zona como de los camellos salvajes, que abundan en esta región. Sin embargo, la mayor amenaza surge de la continua destrucción de la cultura y las tradiciones aborígenes. Quandong es intolerante al fuego, un hecho bien conocido dentro de la cultura indígena, por lo que su práctica de «agricultura de fuego» ayudó a la protección de la especie. Esas prácticas se han abandonado en gran medida, pero han sido reemplazadas por la destrucción indiscriminada por incendios forestales masivos. La baja variabilidad genética en rodales pequeños y aislados puede provocar un fallo reproductivo sexual si la especie es autoincompatible

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