Probióticos: Si no los cagas, pueden ensuciar las tripas

Una micrografía de electrones de barrido de dos cepas bacterianas probióticas, de color azul y rojo
Ampliar / Lactobacillus acidophilus y L. casei cultivadas a partir de un alimento probiótico comercial gel que se vende en tiendas de alimentos saludables.

Hay una nube acre de bombo y esperanza en torno a los probióticos, y los investigadores han tratado de aclarar el aire sobre lo que los productos de limpieza intestinal pueden ( y en su mayoría no pueden) hacer. Ahora, un nuevo conjunto de estudios ofrece una revisión de las afirmaciones funky, rasgando los probióticos actuales como probablemente ineficaces para mejorar la salud y potencialmente incluso causar daño.

En los dos estudios, ambos publicados esta semana en la revista Cell, investigadores israelíes informan que las bacterias tomadas en suplementos, también conocidos como probióticos, a menudo tienen poco impacto en las entrañas de las personas sanas y, en el peor de los casos, pueden expulsar a las poblaciones nativas de microbios.

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En el primer estudio, los investigadores encontraron que las poblaciones microbianas saludables en las tuberías de las personas tienden a eliminar a los recién llegados. Por lo tanto, los intrusos microbianos de los suplementos tienen poco impacto en los microbiomas residentes—y, por extensión, en la salud de los consumidores—y en gran medida solo se cagan.

Pero las cepas probióticas pueden arraigar más fácilmente en el intestino si una persona toma una dosis fuerte de antibióticos que venza a sus bacterias beneficiosas, descubrieron los investigadores en el segundo estudio. Este hallazgo podría sugerir que los suplementos vivos podrían ayudar a rejuvenecer a los habitantes intestinales después de un ataque con antibióticos, como seguramente querrían afirmar los fabricantes de probióticos. Pero, de hecho, los probióticos dificultaron la recuperación de la comunidad nativa sana de insectos intestinales, descubrieron los investigadores. Las personas que tomaron suplementos probióticos para recuperar su microbioma después de los antibióticos no recuperaron sus comunidades saludables hasta cinco meses después. Personas que no tomaron nada después de sus antibióticos.

Los hallazgos apestosos no son impactantes dados los datos decepcionantes e inconclusos sobre probióticos del pasado. Una revisión de 2016 de estudios controlados aleatorios concluyó que los probióticos casi no tuvieron efecto en la mezcla general de microbios en la caca de las personas. Si bien otros estudios han arrojado evidencia de cambios microbianos de los probióticos, todavía hay pocos datos sobre lo que esos cambios podrían significar en términos de salud y lo que nuestros microbiomas realmente están haciendo por nosotros. Y estudios previos que analizaron específicamente el uso de probióticos después de antibióticos también encontraron que los suplementos eran ineficaces. Por ejemplo, los probióticos no podían detener la diarrea inducida por antibióticos o frustrar el invasor intestinal más grave asociado con antibióticos, Clostridium difficile.

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Hasta ahora, tales hallazgos no han disuadido a los consumidores de gastar dinero para probióticos con la esperanza de una mejor salud intestinal. Los probióticos son un mercado en constante crecimiento, con 3,9 millones de adultos en los Estados Unidos que usan probióticos o prebióticos. Se encuentran entre los suplementos dietéticos más utilizados.

Y la idea detrás de los probióticos todavía no es tonta. Las comunidades de microbios que prosperan en nuestros intestinos hacen todo tipo de cosas útiles: pueden alterar nuestra respuesta inmunitaria, influir en nuestras hormonas, protegernos de gérmenes infecciosos, ayudarnos a digerir y procesar los alimentos y mantener las cosas, bueno, regulares. La optimización y estabilización de estas comunidades podría tener muchos beneficios y ayudar a frustrar las enfermedades. El problema es que aún no sabemos lo suficiente sobre nuestros microbiomas complejos y altamente variables para manipularlos de manera efectiva, a pesar de lo que los fabricantes de probióticos intenten decirle.

Una buena noticia es que el nuevo conjunto de estudios tiene algunos consejos útiles para seguir adelante.

Eliminado

Para el primer estudio, los investigadores del Instituto de Ciencia Weizmann en Israel recurrieron a un producto probiótico disponible comercialmente que incluía 11 cepas de bacterias. Esos errores se usan comúnmente en productos y los vendedores y algunos consumidores creen que mejoran la salud. El inventario incluye: Lactobacillus acidophilus, L. casei, L. casei sbsp. paracasei, L. plantarum, L. rhamnosus, Bifidobacterium longum, B. bifidum, B. breve, B. longum sbsp. infantis, Lactococcus lactis y Streptococcus thermophilus. Los investigadores confirmaron de forma independiente que esas bacterias estaban vivas y coleando en la mezcla de probióticos.

Quince adultos sanos acordaron someterse a una prueba de intestino y heces para detectar microbios preexistentes antes de ingresar al ensayo. Hicieron colonoscopias (para tomar muestras de los microbios del tracto gastrointestinal inferior) y endoscopias (para tomar muestras de los microbios del tracto gastrointestinal superior). Luego, 10 voluntarios tomaron un curso de probióticos dos veces al día durante cuatro semanas, y los cinco restantes recibieron un placebo. A todos se les tomaron muestras de heces y se les hicieron colonoscopias y endoscopias de nuevo tres semanas después de los tratamientos.

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Los investigadores encontraron mucha variabilidad microbiana entre los individuos antes y después de los tratamientos. Pero en su mayor parte, los probióticos parecían tener poco efecto. Los que tomaron probióticos claramente los cagaron mientras los tomaban. Los cinco que recibieron el placebo no lo hicieron, como se esperaba.

Seis de las 10 personas en el grupo de probióticos fueron apodadas «permisivas» porque algunas de las cepas probióticas parecían quedarse con ellas en sus tractos gastrointestinales inferiores a niveles bajos después del tratamiento de cuatro semanas. Las cuatro restantes se denominaron «resistentes» porque las cepas probióticas parecían eliminarse por completo. Es importante destacar que estas designaciones se basaron únicamente en el sondeo intestinal directo, no en lo que los investigadores pudieron ver en las muestras de heces. Esos depósitos eran casi inútiles para averiguar qué probióticos colonizaban el intestino.

Cuando los investigadores analizaron aún más de cerca los datos intestinales, observaron que las personas permisivas tendían a tener niveles más bajos de cepas probióticas en sus intestinos antes del tratamiento que la multitud resistente. Por lo tanto, las cepas probióticas pueden haber tenido más facilidad para encontrar un nicho en el grupo permisivo debido a la menor competencia de los microbios residentes.

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En general, para los investigadores hubo dos conclusiones principales del estudio. La primera es que las muestras de caca no son tan útiles para recoger información sobre si las bacterias probióticas están floreciendo en los intestinos. Esto es bastante notable, porque muchos estudios de microbioma se basan en muestras fecales como un proxy para los residentes de microbioma. La segunda conclusión es que los microbios ya presentes en nuestras entrañas parecen dictar qué cepas probióticas tienen posibilidades de colonizarse. Por lo tanto, los probióticos exitosos pueden tener que diseñarse a medida para los microbiomas individuales.

Caos microbiano

Por supuesto, este estudio se realizó en personas sanas. Muchos consumidores recurren a los probióticos cuando no están sanos. En el segundo estudio, los investigadores dirigidos a analizar los efectos de los probióticos en microbiomas que estaban fuera de control.

Para esto, hicieron que 21 adultos sanos tomaran un curso de antibióticos de siete días que eliminaron sus microbiomas. Esto mata a los microbios residentes indiscriminadamente y causa «disbiosis», que es esencialmente el colapso de la estructura de la comunidad microbiana.

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Ocho de los 21 participantes tomaron la mezcla de probióticos de 11 cepas dos veces al día durante cuatro semanas, mientras que siete no tomaron nada, el grupo de control. Los seis participantes restantes recibieron trasplantes fecales de su propia caca recolectada antes del tratamiento antibiótico (este es el llamado Trasplante autólogo de Microbioma Fecal, o aFMT).) Los investigadores volvieron a utilizar muestras de heces y sondeos intestinales antes y después de los tratamientos para vigilar atentamente a los habitantes intestinales.

En este estudio, las cepas probióticas florecieron. En los intestinos disbióticos, las cepas probióticas florecieron en las vías gastrointestinales inferiores, formando colonias estables y activas. Esto puede parecer algo bueno. Pero en comparación con los grupos control y aFMT, a los probióticos les fue peor en términos de restablecer sus comunidades microbianas. Los participantes que recibieron un aFMT vieron a sus habitantes nativos sanos reunirse tan solo un día después de sus trasplantes. Aquellos que no recibieron nada después de sus antibióticos, sus comunidades se recuperaron en 21 días.

Pero el grupo probiótico, que ahora estaba colonizado con las cepas probióticas, permaneció en un estado de disbiosis hasta cinco meses después de su tratamiento antibiótico. La carga de bacterias en sus heces era menor, y las comunidades microbianas en sus tractos gastrointestinales inferiores aún estaban significativamente perturbadas. Con más investigación, los investigadores descubrieron que los usurpadores probióticos parecían estimular las respuestas inmunitarias en el intestino que podrían inhibir los microbios nativos. En estudios de laboratorio, los investigadores también observaron que las cepas probióticas parecen secretar factores no identificados que podrían inhibir el crecimiento de los residentes del microbioma.

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Los dos estudios tienen limitaciones, por supuesto. Ambos eran pequeños. Y otras cepas probióticas que las 11 analizadas podrían resultar más útiles, o al menos menos preocupantes. Los probióticos también pueden ser beneficiosos para diferentes poblaciones de pacientes. En ambos estudios, los investigadores utilizaron adultos sanos, mientras que los bebés, los niños o los ancianos pueden tener diferentes experiencias con probióticos. Y las personas con afecciones específicas podrían beneficiarse de formas específicas.

Sin embargo, en total, los investigadores concluyeron que el uso de probióticos «puede no estar libre de riesgo.»Y en el caso de potenciar el microbioma, concluyen:

Al igual que cualquier otro tratamiento médico, la actividad repelente de patógenos potencialmente beneficiosa (que aún no se ha probado o refutado) puede conllevar un riesgo de compensación de afectar negativamente la velocidad y el alcance de la recolonización del microbioma autóctono.

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