El brote de Covid-19 en las minas de carbón polacas genera aún más dolor en el sector en dificultades

La pandemia de coronavirus ha puesto de rodillas al sector minero de carbón en dificultades de Polonia.

Un brote de Covid-19 entre los mineros de la región meridional de Silesia es el último flagelo en una industria que sufre la caída de la demanda, una competencia más barata y pérdidas financieras acumuladas.

Se han notificado más de 16 900 casos de coronavirus en toda Polonia. La región minera de Silesia registró el mayor número de infecciones con alrededor de 4.000 casos, 1.450 de ellos mineros y miembros de sus familias, según el gobierno.

El sector se enfrenta ahora a críticas por no hacer lo suficiente para proteger a los trabajadores.

El ministro de salud polaco, Łukasz Szumowski, dijo el martes que las minas de carbón de Silesia se habían convertido en un punto caliente para el virus y que las pruebas masivas de mineros estaban en marcha.

» No es que toda Silesia tenga un problema. Si restamos las minas, la transmisión horizontal no es mucho», dijo.

La empresa estatal Polska Grupa Górnicza (PGG), la mayor empresa de carbón de Polonia, se vio obligada a suspender la actividad en tres de sus ocho minas hasta el 17 de mayo como muy pronto debido al brote.

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El ministro de bienes del Estado, Jacek Sasin, dijo a la radio polaca que más minas podrían enfrentar el cierre temporal para contener el virus.

Robert Tomaszewski, analista sénior de energía del grupo de expertos Polityka Insight, con sede en Varsovia, dijo que la suspensión de la actividad permitió a Polonia reducir la producción en un momento en que el mercado está saturado.

La producción de carbón polaco ha disminuido en las últimas décadas, incapaz de competir con el carbón importado más barato de Rusia o Colombia.

Las inversiones en energía solar y eólica marina también han visto caer la participación del carbón en la combinación energética al nivel más bajo de la historia el año pasado, representando el 74% de la generación de electricidad.

A medida que las empresas de servicios públicos optan por alternativas rentables, la hulla polaca se acumula en grandes reservas. A finales de marzo, las minas almacenaban 7,6 millones de toneladas, según datos de la Agencia de Desarrollo Industrial de Polonia.

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Un invierno suave y la desaceleración económica inducida por el coronavirus redujeron aún más la demanda de carbón.

» Hay demasiado carbón en el mercado y la Covid-19 crea una oportunidad para disminuir la producción y apoyar la transformación de todo el sector energético», dijo Tomaszewski a Climate Home News.

El declive del sector minero del carbón de Polonia es «irreversible», añadió. «Esto no va a suceder muy pronto, pero va a suceder. El viento ha cambiado y sopla mucho a favor de las energías renovables.»

Después de semanas de amargas negociaciones, los sindicatos de PGG acordaron reducir el trabajo y los salarios de los mineros en un 20% para el mes de mayo, para permitir que la empresa reclamara el apoyo del gobierno.

El sindicato Solidaridad escribió al gobierno advirtiéndole de que sin ayuda estatal, la industria colapsaría.

El gobierno prometió anunciar un plan para el sector de la minería del carbón antes de finales de junio, lo que Tomaszewski dijo que podría ser una «tremenda» oportunidad para reestructurar el sector en un momento en que los sindicatos se han debilitado.

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Pero el calendario choca con una campaña electoral presidencial en curso.

El gobierno esperaba seguir adelante con las elecciones previstas para el 10 de mayo a través de votos por correo, a pesar de las medidas para contener la propagación del virus, pero la votación se canceló cinco días antes de la votación. Ahora se espera una nueva fecha para las elecciones entre finales de junio y mediados de julio.

El presidente Andrzej Duda, que busca la reelección, es un aliado del gobernante Partido de la Ley y la Justicia (PiS), que considera que el carbón sigue suministrando el 60% de la electricidad del país para 2030. Polonia aún no ha aprobado un objetivo a escala de la UE de lograr la neutralidad en carbono para 2050.

Los mineros tradicionalmente han apoyado al PiS y los analistas no creen que el partido anuncie un plan para el declive del sector antes de las elecciones. En cambio, es más probable que el PiS anuncie medidas de «reestructuración».

Esto abre una ventana para que algunas minas de hulla que operan con pérdidas cierren, Marta Anczewska, oficial de política climática y energética de WWF Polonia, dijo a CHN, anticipando que el gobierno «se asegurará de que las empresas sigan proporcionando carbón al mercado interno, pero no de una manera que genere pérdidas».

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Aleksandra Gawlikowska-Fyk, analista del Foro Energii con sede en Varsovia, advirtió que a pesar de la fragilidad del sector minero de carbón, «hay una fuerte voluntad de tener suministro de energía del carbón doméstico en Polonia. Se percibe como una cuestión de seguridad energética.»

Y, sin embargo, argumentó que la pandemia había creado otra «señal de advertencia» para la urgente necesidad de planificar la diversificación del sector eléctrico. «Necesitamos mantener minas que sean rentables y concentrarnos en la optimización del sector», dijo.

El Gobierno polaco ha sobreestimado repetidamente las perspectivas de las minas de carbón domésticas. La producción está disminuyendo mucho más rápido que el consumo general de carbón, dijo Wojciech Kość, un periodista polaco que escribió extensamente sobre la industria del carbón del país.

En 2004, el gobierno pronosticó que el país produciría hasta 89 millones de toneladas de carbón este año. Pero en 2019, la producción nacional cayó por debajo de los 62 millones de toneladas.

» La producción nacional de carbón disminuirá mucho más rápido de lo que el gobierno espera y volverá a ellos muy rápido en los próximos años», dijo Kość.

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