¿Debe criar a sus hijos religiosos? Esto es lo que dice la ciencia

En el montaje de apertura de «Religion», un episodio de la serie de televisión de Aziz Ansari Master of None, vemos a niños protestando miserablemente mientras sus padres los llevan a la iglesia, la sinagoga, el templo y algún tipo de ceremonia de procesamiento de Scientology. No quieren ir, preferirían quedarse en casa. Pero sus padres, al parecer, creen que están actuando por necesidad moral: introducir a sus hijos a la religión, después de todo, es darles una especie de hoja de ruta hacia el arte de ser buenos.

Muchos padres asumen que criar a sus hijos con cierto grado de religión es la mejor manera de enseñarles a comportarse éticamente, tanto cuando son pequeños como cuando se convierten en adultos. Al mismo tiempo, en algunas sociedades, el papel de la religión ha disminuido, y las personas se están volviendo cada vez más seculares. En todo el mundo, se espera que el número total de personas sin afiliación religiosa (que incluye a ateos, agnósticos y aquellos que no se identifican con ninguna religión en particular) aumente de 1,17 mil millones en 2015 a 1,20 mil millones en 2060. En los EE.UU., alrededor de una cuarta parte de la población se identifica como no afiliada religiosamente hoy, en comparación con el 16% en 2007. En el Reino Unido, en 2017, el 53% de los adultos se describieron a sí mismos como sin afiliación religiosa.

Por lo tanto, los padres se enfrentan a un dilema complejo: Si bien ellos mismos no son religiosos, fueron criados con la religión, y sienten la obligación persistente de hacer lo mismo por sus hijos, de una miríada de maneras y por una multitud de razones. Escribiendo en el New York Times, Nurit Novis Deutsch, que se describe a sí misma como una «judía religiosa» y una «agnóstica», describe la necesidad que sentía de animar a sus hijos a creer en un Dios, aunque no lo hiciera. «A veces,» explica, «les enseñamos cosas en las que no creemos solo porque queremos ver esa dulce inocencia en el trabajo y experimentar una fe incuestionable, aunque solo sea por poder.»

¿Pero qué tan necesaria es la religión, en realidad? ¿Y criar a su hijo religioso en realidad lo convierte en una persona mejor o más feliz?

¿La religión es buena para los niños?

Los beneficios potenciales asociados con la religiosidad personal han sido bien documentados. Pueden incluir menos consumo de drogas, alcohol y tabaco; tasas más bajas de depresión y suicidio; mejor calidad del sueño; y mayor esperanza y satisfacción con la vida. Un estudio de 2001 mostró que las creencias y prácticas religiosas personales actúan como amortiguadores contra el estrés y los efectos negativos del trauma entre los jóvenes inmigrantes de primera y segunda generación, y reduce las tasas de depresión entre esa población. Otro estudio vinculó las tasas más altas de asistencia a servicios religiosos con mejores calificaciones en las pruebas entre las niñas estadounidenses en el Sur, señalando un consenso emergente sobre «el papel generalmente positivo de la práctica religiosa en la educación», según un estudio de la Universidad de Boston de 2003.

REUTERS / Tony Gentile

El Papa Francisco bendice a un niño cuando llega para dirigir la audiencia general del miércoles en la plaza de San Pedro en el Vaticano, el 13 de junio de 2018.

La religión también tiene una larga historia de fomento de la comunidad y la cooperación, como explica el sociólogo Azim Shariff en un episodio de NPR’s Hidden Brain. Desde un punto de vista evolutivo, la religión proporcionó un incentivo para que las personas se trataran bien y actuaran moralmente, para que no fueran juzgadas por un poder superior y castigadas en consecuencia. Según Shariff, cuando las personas vivían en pequeñas comunidades tribales, tenían muchos incentivos incorporados para actuar por el bien común: «Si mentiste, robaste la cena de alguien o fallaste en defender al grupo de sus enemigos, no había forma de desaparecer entre la multitud.»Pero a medida que las comunidades humanas se hicieron más grandes, la noción de un «castigador sobrenatural»—Dios—se hizo cargo de disuadir a la gente del comportamiento inmoral. Después de todo, como dijo a NPR Dominic Johnson, profesor de la Universidad de Edimburgo, «el castigo es muy efectivo para promover la cooperación.»

Pero algunas investigaciones indican que las ventajas prosociales de una educación religiosa pueden ser menos acerca de la presencia de la religión en sí, y más acerca de cuán religioso eres. (La prosocialidad es, en pocas palabras, el incentivo evolutivo para cooperar con otros miembros de la propia especie.)

Annette Mahoney, profesora de psicología en la Universidad Estatal de Bowling Green que estudia el efecto que la religión tiene en las familias, la crianza de los hijos y los niños, explicó esto en su libro, El mejor amor del niño: Ser Amado y Ser Enseñado a Amar como el Primer Derecho Humano, como el «efecto dosificador».»

«Los beneficios de la religión para los adolescentes parecen atribuirse en gran medida a las diferencias entre los adolescentes más involucrados religiosamente en comparación con aquellos que están desconectados de la religión», escribe Mahoney. De hecho, la religiosidad inconsistente parece traer poco o ningún beneficio: Según Mahoney, » la religión no es especialmente útil para el aproximadamente 53% de los adolescentes cuya fe es esporádica o está mal integrada.»En términos prácticos, esto significa que puedes empujar a tus hijos a ir a la iglesia el domingo u orar cinco veces al día. Pero si no creen, seguir los movimientos de la religión no les dará ninguna de sus ventajas prosociales y de desarrollo.

Además, los niños no religiosos no necesariamente sufrirán ningún resultado negativo. También puedes obtener buenas calificaciones, ser feliz, hacer ejercicio y cooperar con otros sin religión.

Religión y familia

Otro factor a tener en cuenta cuando se trata de religión es cómo afecta la dinámica familiar. La mayoría de las religiones organizadas abogan por relaciones amorosas y saludables entre padres, hermanos y miembros de la familia extendida. Las instituciones religiosas también ofrecen sistemas oficiales de apoyo a las familias, especialmente a las necesitadas. Y las actividades organizadas por estas instituciones ofrecen a las familias la oportunidad de vincularse, pasar tiempo juntas y ser parte de la misma comunidad, desde viajes de voluntarios hasta ventas de pasteles y comidas en común. La parte comunitaria parece ser especialmente importante: Según Lisa Pearce, socióloga de la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill, «es probable que los miembros de la familia que participan en la misma institución religiosa tengan un conjunto compartido de lazos sociales con otros miembros de esa institución religiosa.»

Un niño musulmán juega durante el primer día de Eid al Fitr en una mezquita en Bangkok, Tailandia, el 15 de junio de 2018.

En un estudio de 1998 publicado en la American Sociological Review, Pearce y su colega William Axinn estudiaron a familias blancas, en su mayoría cristianas de Detroit utilizando datos del Estudio Intergeneracional de Madres e Hijos, y las siguieron durante 23 años. Descubrieron que las madres que asisten a servicios religiosos regularmente, con o sin sus hijos, informaron relaciones más positivas con sus hijos a lo largo del tiempo. Pero si bien las madres que asistían a los servicios religiosos parecían ver la calidad de sus relaciones con sus hijos de manera más positiva, no parecía afectar las percepciones de los niños de ninguna manera.

También es cierto que la religión puede empeorar significativamente las relaciones familiares, si se convierte en un tema polémico. Un estudio de 2008 en Social Science Research encontró que la discordia religiosa afecta las relaciones intergeneracionales entre las familias más jóvenes. Cuando los padres valoran la religión más que sus adolescentes, los adolescentes tienden a reportar relaciones más pobres con los padres. Esto era especialmente cierto en las familias donde ambos padres y sus hijos compartían la misma afiliación religiosa, y en las familias donde el padre era un protestante evangélico. Esto tiene sentido intuitivo: si los padres intentan empujar a sus hijos contra su voluntad para que oren de cierta manera o eviten cierto tipo de comida, eso está destinado a crear tensiones, a veces irreconciliables. Las diferencias en las creencias religiosas causan el mayor daño en situaciones en las que los niños no religiosos viven en hogares moderadamente religiosos, a diferencia de aquellos en los que los niños moderadamente religiosos viven en hogares muy religiosos.

En general, cuando hay una discordia religiosa entre las familias, o cuando algunos miembros de la familia practican o creen de manera diferente que otros, la religión puede hacer más daño que bien. Pero para muchas familias más jóvenes, las instituciones religiosas proporcionan una red de apoyo, un sistema de creencias y prácticas para inculcar a sus hijos y un entorno formal en el que compartir experiencias y tiempo con sus hijos. Como Pearce le dijo a Quartz, » La crianza de los hijos puede ser difícil y agotadora, y la religión puede ayudarte a sobrellevar y superar los momentos difíciles.»

También vale la pena señalar que los investigadores en estudios religiosos no están seguros de si los beneficios asociados con la religión son el resultado de la fe en sí o de los rituales asociados con ella. Como explican Mark Regnerus y Glen Elder en un estudio de 2001 presentado en la reunión anual de la Asociación Sociológica Americana, «la acción ritual de asistir a los servicios de adoración es un proceso que opera independientemente de sistemas de creencias particulares y afiliaciones organizacionales.»No es necesario ser un creyente fuerte para realizar algunos de los cinco pilares del Islam, por ejemplo, como el zakat o la caridad.

«Decir que la asistencia frecuente a la iglesia está asociada con una mejor salud le dice todo y nada al mismo tiempo», dice Neal Krause, profesor de comportamiento de salud y educación para la salud en la Universidad de Michigan, que estudia el aspecto social de la religión y su impacto en los adultos. «Cuando entras por la puerta de ese lugar llamado iglesia, sinagoga o mezquita, no es como si solo pasara una cosa.»Lo que ayuda a los fieles, dice, podría ser cualquier cosa, desde la oración hasta el canto de himnos de la iglesia, sermones inspiradores o charlar mientras se toma un café con otros feligreses.

¿Qué impacto tiene una educación secular en los niños?

Los padres que deciden criar a sus hijos sin una religión no deben preocuparse de que los están condenando a una vida de libertinaje desenfrenado. «Muchas personas asumen que la religión es la raíz de la moralidad, y que la instrucción religiosa hace que los niños sean morales», dice Will Gervais, profesor de psicología en la Universidad de Kentucky que estudia el ateísmo en los Estados Unidos. Pero » nuestra mejor evidencia sugiere que los instintos morales surgen por sí solos en los niños.»

Los estudios han demostrado que no hay diferencia moral entre los niños que se crían como religiosos y los que se crían seculares o no creyentes. Las intuiciones morales surgen por sí solas en los niños, independientemente de la comprensión religiosa: Por ejemplo, como escribe Jenny Anderson en Quartz, los niños de hasta cuatro años de edad quieren cooperar y no les gustan los gorrones intuitivamente. «Los niños tienen un conjunto bastante sólido de intuiciones pro-sociales en torno a la equidad y la cooperación, y la necesidad de contribuir a bienes públicos más grandes», le dice a Anderson Yarrow Dunham, profesora asistente de psicología en la Universidad de Yale.

REUTERS / Finbarr O’Reilly

Una niña de la comunidad israelita Hebrea africana se esconde detrás de un adulto durante la fiesta judía de Shavuot en la ciudad de Dimona, en el sur de Israel, el 15 de junio de 2014.

Los estudios han demostrado que incluso los niños más pequeños muestran signos de comprender la importancia de ser útiles. Pero el hecho de que los niños se inclinen a ser útiles cuando son pequeños no significa necesariamente que lo serán cuando crezcan. Ahí es donde entran en juego los padres: a través de un proceso conocido como «andamiaje», pueden enseñar a sus hijos a canalizar ese deseo natural de ser útiles de una manera productiva.

Un gran ejemplo de esto proviene de familias indígenas en México y Guatemala, donde los niños a menudo se ofrecen como voluntarios para ayudar en la casa de maneras que bien podrían inspirar envidia entre otros padres. Es lo que se conoce como acomedido, que Andrew Coppens, investigador de educación de la Universidad de New Hampshire, define para NPR como el acto de «conocer el tipo de ayuda que es situacionalmente apropiada porque estás prestando atención.»El secreto de esta increíble hazaña es que los padres en México y Guatemala fomentan los deseos naturales de los niños pequeños de ser útiles y aprender, lo que les enseña a ser autosuficientes y acomodados a medida que crecen.

Y, por lo tanto, no hay razón para pensar que una educación religiosa es necesaria para criar a un niño con buen carácter y moral, según Phil Zuckerman, profesor de sociología y estudios seculares en Pitzer College. «La moralidad se trata de no dañar a los demás y ayudar a los necesitados, y la idea de que esto es de alguna manera el dominio de las religiones es una de las mayores mentiras in en la civilización occidental», dijo. De hecho, su investigación lo ha llevado a concluir que » las personas seculares tienden a ser menos etnocéntricas, menos racistas, menos misóginas, menos homofóbicas, menos nacionalistas y menos tribales en promedio que sus compañeros religiosos.»

La buena noticia para los padres que luchan por decidir cómo lidiar con la religión y sus hijos es que no hay una mala elección, o al menos, ninguna buena, definitiva e infalible. Gervais concluye: «mucha gente religiosa asume que la religión sería buena para los niños y el ateísmo sería malo para los niños. Muchos ateos prominentes asumen lo contrario. Probablemente ambos estén equivocados.»

Lea más de nuestra serie sobre la reconexión de la infancia. Este reportaje forma parte de una serie financiada por una subvención de la Fundación Bernard van Leer. Las opiniones del autor no son necesariamente las de la Fundación Bernard van Leer.

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