Cómo el aumento de la desigualdad de ingresos en los Estados Unidos exacerba las disparidades económicas raciales

Una nueva investigación muestra que el aumento de la desigualdad de ingresos ha perjudicado desproporcionadamente a los afroamericanos y es un impulsor importante de la persistente brecha de ingresos raciales de nuestra nación.

Cincuenta años después del movimiento de derechos civiles de los Estados Unidos, la desigualdad económica racial sigue siendo una fuerza innegable en la vida estadounidense. La brecha de ingresos familiares entre negros y blancos hoy en día se mantiene casi exactamente en el nivel que estaba en la década de 1960, solo uno de los muchos indicadores del notable poco progreso hacia la convergencia racial en los ingresos familiares. Muchos factores bien documentados contribuyen a esta brecha de ingresos, entre ellos la discriminación continua en el mercado laboral, las diferencias raciales en la estructura familiar y la segregación por ocupación y vecindario.

Un factor infravalorado que contribuye a la brecha de ingresos raciales es la falta de crecimiento equitativo en la economía de los Estados Unidos en general. Desde la década de 1970, la parte del ingreso nacional destinada al 1 por ciento más rico casi se duplicó, mientras que los salarios para la mayoría de los estadounidenses se mantuvieron estancados. Como muestro en un artículo reciente, «La desigualdad de ingresos y la Persistencia de las Disparidades Económicas Raciales», el aumento de la desigualdad de ingresos ha perjudicado desproporcionadamente a los afroamericanos, anulando mejoras sustanciales en términos relativos e impidiendo lo que de otro modo habría sido una convergencia significativa, aunque incompleta, en los ingresos entre negros y blancos. En resumen, el crecimiento desigual en las últimas décadas es un importante impulsor de la persistente brecha de ingresos raciales de nuestra nación.

Veamos primero el ingreso promedio de los afroamericanos como una fracción del ingreso promedio de los blancos a lo largo del tiempo. Ya sea que elijamos la media o la mediana, el ingreso familiar o familiar, el panorama es el mismo: prácticamente no ha habido ninguna mejora en la relación promedio de ingresos de negros a blancos a lo largo del tiempo. Centrándose en el ingreso familiar medio, en 1968, justo después del movimiento de derechos civiles, el ingreso familiar medio afroamericano era el 57 por ciento del ingreso familiar medio blanco estadounidense. En 2016, la proporción fue del 56 por ciento. La absoluta falta de progreso es sorprendente. (Véase la Figura 1.)

Figura 1

También es un poco desconcertante porque las brechas raciales en muchos otros resultados sociales se han contraído desde la década de 1960: Los logros universitarios, los resultados de los exámenes de la escuela secundaria y la esperanza de vida han visto cierta convergencia entre negros y blancos, aunque el progreso en estas áreas no está completo.

Entonces, ¿por qué ha habido tan poco progreso hacia la equiparación de los ingresos? Bueno, resulta que la intransigente brecha de ingresos raciales es el resultado de dos tendencias opuestas. Por un lado, los negros han hecho progresos reales ascendiendo a posiciones más altas en la distribución de los ingresos. De 1968 a 2016, el afroamericano medio subió del percentil 25 de la distribución nacional de ingresos familiares al percentil 35. Si bien este progreso no está ni cerca de completarse, fue suficiente para reducir la brecha en los rangos de ingresos entre negros y blancos en casi un tercio. En la década de 1960, la gran mayoría de los blancos ganaba más que la típica persona negra. En 2016, esa proporción había disminuido sustancialmente. Este progreso se produjo a pesar de las continuas disparidades raciales en la riqueza de los padres, el acceso a los recursos educativos y el tratamiento en el mercado laboral. (Véase la Figura 2.)

Figura 2

Por otro lado, justo cuando los afroamericanos ingresaban en grandes cantidades a las filas de la clase media por primera vez, fuerzas económicas más amplias socavaban la seguridad financiera de las familias de todas las razas. A partir de la década de 1970, los cambios en la economía y en las políticas públicas comenzaron a concentrar una proporción cada vez mayor del ingreso nacional en los bolsillos de los miembros más ricos de la sociedad. Los ingresos de la clase media y los pobres apenas han crecido, mientras que los ingresos del 1 por ciento más rico casi se triplicaron.

Estos cambios en la distribución del ingreso significan que a medida que más afroamericanos logran superar los muchos obstáculos para llegar a la clase media, la recompensa no es tan grande como lo había sido para los grupos sociales que subieron la escalera del ingreso antes en la historia de los Estados Unidos. Para ver esto, considere los ingresos obtenidos en el percentil 35, donde se encontraba la mediana afroamericana en 2016. En 1968, una persona en el percentil 35 tenía un ingreso del 69 por ciento de la media nacional. Pero para 2016, los ingresos en el percentil 35 habían caído hasta ser solo el 49 por ciento de la media nacional. Debido a la creciente desigualdad de ingresos, llegar con éxito a la mitad de la distribución del ingreso no proporcionó la misma recompensa económica a los negros que a los grupos anteriores de estadounidenses. (Véase la Figura 3.)

Figura 3

El efecto de la creciente desigualdad de ingresos en las disparidades raciales también se hace evidente al simular cómo se vería la brecha de ingresos si la distribución general de los ingresos se hubiera mantenido constante. Si la desigualdad general no hubiera aumentado, la relación entre el ingreso familiar medio negro y el ingreso familiar blanco habría aumentado del 57 al 70 por ciento, disminuyendo la brecha de ingresos raciales en un 30 por ciento. Eso todavía estaría muy lejos de la igualdad económica racial, por supuesto. La discriminación racial, la segregación residencial, la desinversión en vecindarios y otros restos de la larga historia de subyugación racial de Estados Unidos seguirían presentes, incluso si la desigualdad económica general no hubiera empeorado. Pero esta simulación muestra que en un mundo donde el crecimiento de nuestro país se compartía de manera más equitativa, tendríamos una brecha de ingresos raciales sustancialmente menor de la que vemos hoy en día.

Por supuesto, el aumento de la desigualdad ha perjudicado a los estadounidenses de todas las razas, incluso para los blancos, el ingreso medio ha disminuido en un 14 por ciento como porcentaje de la media nacional en las últimas cinco décadas. Pero debido a que los afroamericanos siguen estando sobrerrepresentados entre los segmentos más pobres de la sociedad, los cambios económicos que han perjudicado a casi todos también han aumentado la brecha de ingresos promedio entre negros y blancos. Estos cambios fueron lo suficientemente fuertes como para deshacer lo que de otra manera habría sido un progreso sustancial, aunque lejos de ser completo, hacia la equidad racial en los ingresos.

Estos hallazgos demuestran cómo la desigualdad económica y la desigualdad racial están fundamentalmente entrelazadas. En los últimos 50 años, una mejora bastante importante de la posición relativa de los afroamericanos se deshizo por completo por los cambios económicos nacionales. En el futuro, los altos niveles de desigualdad general dificultarán el logro de la paridad racial, ya que cualquier mejora en términos relativos significa menos en términos de dólares.

Sin embargo, este análisis también muestra cómo las políticas para hacer que la economía sea más igualitaria en general pueden contribuir a una mayor igualdad entre las razas, un punto que muchos líderes de derechos civiles y académicos han hecho a lo largo de los años. La gran mayoría de los estadounidenses tiene interés en revertir el estancamiento salarial y hacer que la economía sea más equitativa. Esto ofrece un segundo frente en la batalla por la igualdad racial. Los esfuerzos por reducir la discriminación, igualar el acceso a la educación, garantizar la igualdad de trato en el sistema jurídico y, de lo contrario, poner fin a la estratificación racial deben continuar, ya que parecen estar logrando progresos reales, aunque lentos. Pero estas políticas deben combinarse con políticas económicas más amplias para poner fin al estancamiento salarial para los estadounidenses de todas las razas y, al hacerlo, reducir las brechas entre los grupos raciales.

—Robert Manduca es un estudiante de doctorado en sociología y política social en la Universidad de Harvard.

(Este artículo resume los hallazgos de «Desigualdad de Ingresos y la Persistencia de Disparidades Económicas Raciales» en la Ciencia Sociológica. Este post es una adaptación de una pieza que apareció en el blog Work In Progress de la Asociación Sociológica Americana.)

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.