Ist Qualität in sozialen Beziehungen besser als Quantität?

Obwohl der Begriff soziales Netzwerk das Netzwerk von Freunden, Familie und Nachbarn bedeuten kann, mit dem wir regelmäßig zu tun haben, kann es viel mehr als das sein. Viele Menschen, die ihre eigenen sozialen Netzwerke beschreiben, können auch die Personen einschließen, mit denen sie online interagieren, berufliche Kontakte, alte Klassenkameraden, oder zufällige Bekannte.

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Neben diesen informellen sozialen Netzwerken gibt es auch formelle Unterstützungsnetzwerke, um Menschen in Not zu helfen. Zu diesen Netzwerken gehören Angehörige der Gesundheitsberufe, Freiwillige, Wohltätigkeitsorganisationen oder andere Personen, auf die bei Bedarf emotionale oder körperliche Unterstützung zählen kann. Aus diesem Grund können solche Netzwerke ein wesentlicher Bestandteil der Erhaltung unserer geistigen und emotionalen Gesundheit sein.

Mit zunehmendem Alter schrumpft die Größe dieser Netzwerke jedoch häufig im Laufe der Zeit, sei es aufgrund des verlorenen Kontakts zu alten Freunden, sich ändernder finanzieller Umstände, des Ruhestands, der Krankheit oder des Todes. Während wir einen soliden Kern von Familienmitgliedern und engen Freunden haben, Viele Kontakte, die wir als weniger wichtig ansehen, bleiben oft auf der Strecke. Tatsächlich können wir nach Laura Cartensens Sozioemotionaler Selektivitätstheorie unsere sozialen Netzwerke absichtlich auf wenige enge Freunde oder Familienmitglieder verkleinern, um unser Leben zu vereinfachen und Gesundheit und Wohlbefinden im Alter zu erhalten.

Besonders für ältere Erwachsene ist die Qualität der sozialen Beziehungen und nicht die Quantität besonders wichtig. In einer landesweiten Studie von 2006 mit amerikanischen Erwachsenen über 60 Jahren waren Menschen mit einem Netzwerk enger Familienmitglieder und Freunde am wenigsten anfällig für depressive Symptome. Depressionen sind jedoch nur eines der gesundheitlichen Probleme, die mit sozialer Isolation verbunden sein können. Insbesondere für Senioren sind die mit sozialer Isolation und Einsamkeit verbundenen Gesundheitsrisiken nicht zu unterschätzen. Die Forschung hat durchweg gezeigt, dass Senioren, die sich isoliert fühlen, anfällig für eine Vielzahl von Erkrankungen sind, darunter Herz-Kreislauf-Erkrankungen und Schlaganfälle, schlechte Schlafqualität, gesundheitsschädliches Verhalten, schnellerer funktioneller Rückgang und verringerte Lebenserwartung.

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Eine neue Studie, die in der Zeitschrift Psychology and Aging veröffentlicht wurde, liefert einige wichtige Einblicke in soziale Netzwerke und wie sie sich im Laufe der Zeit verändern können.

Für diese Studie verwendete ein Forscherteam unter der Leitung von Wändi Bruine de Bruin von der University of Leeds Teilnehmer aus dem RAND American Life Panel, einem national repräsentativen Gremium von mehr als 6.000 amerikanischen Teilnehmern, die regelmäßig über das Internet befragt wurden. Bruine de Bruin und ihre Co-Forscher führten zwei Umfragen durch, in denen verschiedene Aspekte sozialer Netzwerke und des Wohlbefindens untersucht wurden. In der ersten Umfrage wurden 496 Panelteilnehmer zu sozialen Netzwerken befragt, einschließlich der Anzahl enger Freunde, Familienmitglieder und Nachbarn, mit denen sie regelmäßig im wirklichen Leben oder online Kontakt hatten, sowie zu „peripheren anderen“ (z. B. Kollegen, Schule oder Kindheit) und Beziehungen, Menschen, die einen Service anbieten usw.). Von den Teilnehmern dieser ersten Umfrage nahmen 298 auch an der zweiten Umfrage teil, die sich auf die geistige und körperliche Gesundheit einschließlich der sozialen Zufriedenheit und des Wohlbefindens konzentrierte.

Wie erwartet hatten ältere Erwachsene kleine soziale Unterstützungsnetzwerke, selbst wenn Faktoren wie Beschäftigungsstatus, Gesundheit und finanzieller Status berücksichtigt wurden. Obwohl es eine signifikante Überschneidung zwischen verschiedenen Altersgruppen gab, war der größte Unterschied in der Netzwerkgröße zwischen älteren Erwachsenen und Menschen unter 30 Jahren. Dies schien hauptsächlich auf Veränderungen in der Anzahl der „peripheren anderen“ zurückzuführen zu sein, obwohl die Anzahl der Familienmitglieder, mit denen die Menschen regelmäßig Kontakt hatten, im Laufe der Zeit ebenfalls stark abnahm. Es gab keinen Unterschied zwischen den Altersgruppen in der Anzahl der engen Freunde.

Trotz wechselnder sozialer Netzwerke berichteten ältere Erwachsene über ein signifikant höheres Wohlbefinden als jüngere Teilnehmer, obwohl die soziale Zufriedenheit nicht mit dem Alter zusammenhing. Für alle Altersgruppen, jedoch, Menschen, die mehr enge Freunde berichteten, zeigten eine größere soziale Zufriedenheit und insgesamt ein höheres Wohlbefinden. Die Anzahl der Familienmitglieder, Nachbarn und „peripheren anderen“ schien jedoch keinen ähnlichen Einfluss zu haben.

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Insgesamt bestätigten die Ergebnisse dieser beiden Umfragen frühere Studien, die zeigten, dass junge Menschen größere soziale Netzwerke hatten als ältere Erwachsene, obwohl sich die Anzahl der engen Freunde im Laufe der Zeit kaum verändert hatte. Auch wenn junge Menschen größere Netzwerke hatten, war dies hauptsächlich auf die größere Anzahl von „peripheren anderen“ in ihren Netzwerken zurückzuführen. Während es verlockend ist, diese größeren Netzwerke, die junge Menschen haben, dem Aufstieg sozialer Online-Netzwerke zuzuschreiben, berichteten Forscher in früheren Studien, die in der Zeit vor dem Internet durchgeführt wurden, über ähnliche Ergebnisse.

Während sich unsere Lebensumstände im Laufe der Zeit erheblich ändern werden, scheint Qualität weitaus wichtiger zu sein als Quantität, wenn es darum geht, ein Netzwerk enger Freunde und Vertrauter zu haben. Für ältere Erwachsene bedeuten diese sich ändernden Umstände wahrscheinlich einen Rückgang der Größe sozialer Netzwerke, wenn sie sich von ihrem Arbeitsplatz zurückziehen (den Kontakt zu Kollegen verlieren), in ein Altersheim ziehen (und weniger Kontakt zu ehemaligen Nachbarn und Bekannten haben) oder einfach nur die Zeit und Energie fehlt, um große soziale Netzwerke zu unterhalten.

Angesichts der Veränderung der sozialen Bedürfnisse, die mit zunehmendem Alter auftreten, benötigen ältere Erwachsene, die sich isoliert und allein fühlen, möglicherweise andere Lösungen als bei jüngeren Erwachsenen. Das bedeutet, dass es praktischer sein kann, Senioren nicht dabei zu helfen, neue Freunde zu finden, sondern ihnen zu helfen, bestehende Freundschaften zu pflegen, indem sie sich mit Mobilitätsproblemen befassen oder sie ermutigen, diese Kontakte online zu erneuern (und bei Bedarf Schulungen anzubieten). Für junge Erwachsene und Jugendliche hingegen kann die Ermutigung, sich eher auf Qualität als auf Quantität zu konzentrieren, wichtige Dividenden bringen, selbst im Umgang mit Online-Kontakten (dh sich auf weniger Meme und ehrlichere Kommunikation zu verlassen). Für einsame Erwachsene jeden Alters gibt es auch die Möglichkeit der Beratung, um soziale Probleme zu überwinden, die echte Intimität verhindern könnten, ganz zu schweigen von den Gefühlen der Unzulänglichkeit, die von „populären“ Menschen mit großen sozialen Netzwerken hervorgerufen werden.

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