Britische Gefängnisschiffe: Eine Saison in der Hölle

Amerikanische Kolonialgefangene an Bord der schrecklichen britischen Gefängnisschiffe weinten, verhungerten und beteten um den Tod, als England sich weigerte, sie als Kriegsgefangene anzuerkennen.

Die Routine war düster für die amerikanischen Gefangenen, die die Ruder bemannten; bewacht von britischen Soldaten, Sie ruderten durch die Armada in Brooklyns Wallabout Bay, obwohl nichts in der Flottille einem echten Schiff ähnelte — Whitby, John, Glasgow, Preston, Stromboli, Glückseligkeit, Schelde, Bristol , und andere Schiffe waren bis auf bloße Rümpfe jeglicher nautischen Statur und Schönheit beraubt worden. Zeit und Wetter hatten diese Schiffe für Ozeanpassagen seetüchtig gemacht, Wind füllte ihre Segel nicht mehr und nur Gezeitenströmungen in dieser Bucht des East River rasselten ihre Ankerketten. In den stinkenden Rümpfen befanden sich Tausende von Hungernden, zerlumpten und kranken amerikanischen Kriegsgefangenen, gefangenen Freibeutern und Soldaten aus unzähligen Zusammenstößen des Unabhängigkeitskrieges, die nur überleben wollten. Als das Boot neben den Hulks ruderte, brüllte ein britischer Offizier: „Verdammte Yankee-Rebellen, stellt eure Toten heraus“, und die Leichen wurden zur Beerdigung abgesenkt.

Die Grausamkeit eines jeden Konflikts wird an der Behandlung von Kriegsgefangenen gemessen, Kämpfern, die sich einem siegreichen und hoffentlich mitfühlenden Feind ergeben, anstatt zugrunde zu gehen. Wenn es jedoch um den Unabhängigkeitskrieg geht, wird das harte Schicksal amerikanischer Gefangener ab April 1775 oft übersehen. Nach den Eröffnungsrunden in Lexington und Concord, der britischen Evakuierung aus dem belagerten Boston im März 1776 und der Abwehr des britischen Angriffs auf Charleston im Juni gewann der Kontinentalkongress das Vertrauen, am 4. Juli die Unabhängigkeitserklärung abzugeben. Die Belagerung von British Quebec, jedoch, stockte an den Stadtmauern, und die amerikanische Invasion in Kanada wurde ein Router, mit Männern wie Colonels Daniel Morgan und Ethan Allen gefangen genommen. Ihre Behandlung war für amerikanische Kriegsgefangene schlecht: Allen und 90 Seiner Soldaten, die in Eisen in englische Haft geschickt wurden, wurden so brutal behandelt, dass die Fregatte Solebay in Cork anlegte, Irland, Die Whigs spendeten Wein, Obst, Zucker und 50 Guineen, um seine Männer zu kleiden.

Als General George Washington sich am 15.Juli 1776 bei Generalleutnant Sir William Howe über die Misshandlung amerikanischer Gefangener in Kanada beschwerte, schrieb er nicht mehr als Oberhaupt einer rebellischen Armee, sondern als Oberbefehlshaber einer neu erklärten Republik. Großbritannien konnte die Kontinente jedoch nicht als offizielle Kriegführende anerkennen, ohne die amerikanische Unabhängigkeit anzuerkennen. Premierminister Lord Frederick North erklärte am 6. Februar 1777, dass „Gerichtsverfahren nach Belieben der Krone stattfinden sollten, um die Kriegsgefangenen in die Lage zu versetzen, als Kriminelle behandelt zu werden … wie … die Regierung es für zweckmäßig halten könnte.“ Als die Besatzung der HMS Vestal 1780 Henry Lauren, den amerikanischen Kommissar für Holland, vor Mercury festnahm, wurde Lauren gesagt, er würde in den Tower of London geschickt, anstatt diplomatische Immunität zu erhalten. Lauren blieb in einem mittelalterlichen Verlies für 15 Monate wegen des Verdachts des Hochverrats, unter schlimmen Bedingungen gehalten, die seine Gesundheit zu leiden führen würde. Für die Krone waren rebellische Amerikaner nicht besser als die unruhigen Iren und Schotten — Verräter des Reiches, keine Kriegsgefangenen.

Die Zahl der Gefangenen war jedoch bis zum Sommer 1776 winzig, als sich zwei massive Armeen in der Schlacht bei New York trafen. Der britische General Howe befehligte 30.000 Mann, die größte Expeditionsarmee, die Großbritannien bisher zusammengestellt hatte, und für die Verteidigung von New York versammelte Washington 23.000 Männer, hauptsächlich schlecht ausgerüstete, undisziplinierte Milizen, von denen viele bei den bevorstehenden Niederlagen zu Gefangenen wurden. Ein entscheidendes britisches Flankenmanöver während der Schlacht von Long Island im August 1776 brachte Hunderte von Gefangenen. Der Fall von Fort Washington, der massiven Zitadelle am Hudson River in Upper Manhattan, brachte im November weitere 2.837 Gefangene. Für General Washington war der New Yorker Feldzug katastrophal, und seine einst gewaltige Streitmacht, die sich über die gefrorene Landschaft von New Jersey zurückzog, zählte weniger als die von Lord Howe gehaltenen amerikanischen Gefangenen.

Der britische Einfluss auf New York dauerte bis zum Kriegsende 1783, aber die Kolonialmetropole war gerade besetzt worden, als um Mitternacht des 21.September 1776 John Joseph Henry, ein amerikanischer Gefangener auf der britischen Fregatte Pearl, beobachtete „das Verbrennen einer alten und bekannten Taverne namens ‚the Fighting Cocks‘ … in der Nähe des Kai.“ Starke Südwestwinde haben eine feurige Schneise der Zerstörung geschlagen, die Manhattans gesamte West Side, 1.000 Ziegel- und Holzgebäude, einschließlich der Trinity Church, dem höchsten Bauwerk der Stadt, verzehrte. Dieser Flächenbrand verschärfte die bereits schwere Wohnungsnot in einer Stadt voller Militärgeschäfte, Bewohner, britische Truppen, loyalistische Flüchtlinge und amerikanische Gefangene.

Abgesehen davon, dass ein Drittel der Stadt in Trümmern lag, erzeugte das Feuer das, was der Historiker Barnet Schecter als „ein Element der Paranoia“ bezeichnete, eine Belagerungsmentalität, die britische Kommandeure dazu brachte, die Stadt heftig zu beschützen,“wo achtlos bewachte Gefangene zu Saboteuren werden könnten. Scheunen, Lagerhäuser, Wohnhäuser, sogar das King’s College — später Columbia — wurden zu provisorischen Lagerhallen, die so überfüllt waren, dass die in der französischen Kirche inhaftierten Gefangenen keinen Platz zum Liegen hatten und in Schichten auf den Steinböden schlafen mussten. Verweigert Brennholz, nach einem Konto, sie aßen „ihr Schweinefleisch Roh, wenn die Bänke & Tür & Holz auf Verkleidungen versagten sie für Kraftstoff.“ Thomas Stone, der im Zuckerhaus inhaftiert war, erinnerte sich: „Alte Schuhe wurden gekauft und genüsslich gegessen wie ein Schwein oder ein turkey….In im Frühling nahm unser Elend zu; gefrorene Füße begannen zu mortify….By am ersten Mai waren von 69 mitgenommenen nur 15 am Leben.“

Im 18.Jahrhundert gab es keine Genfer Konventionen zum Schutz von Kriegsgefangenen. Während Abhandlungen wie Hugo Grotius (Hugo Grotius)‘ Auf Gesetz Krieg und Frieden (Gesetz des Krieges und Friedens) 1625-31 und Emmerich de Vattel (Emmerich de Vattel)’s 1758 Veröffentlichung Gesetze Nationen Richtlinien anboten, hing Behandlung Gefangene ebenso viel von Launen des Fängers, Willen und Mitteln ab. Die europäischen Mächte waren jedoch schockiert von den Verwüstungen des Dreißigjährigen Krieges und versuchten, die Brutalität der Kriegsführung einzudämmen. Der französische König Ludwig XIV. war maßgeblich an der Schaffung der Kriegsartikel beteiligt, die das soldatische Verhalten mehr als ein Jahrhundert lang bestimmten, in einer Zeit, in der kein Befehlshaber seinen Truppen befehlen würde, bis zum letzten Mann zu kämpfen, weil keine solchen Heldentaten gefordert wurden. Offiziere auf gegnerischen Seiten bildeten eine Bruderschaft angesehener aristokratischer Fachleute, die Hinterhalte und irreguläre Kriegsführung für unangemessene Taktiken für Gentlemenkrieger hielten. Wo religiöse Leidenschaften Verwüstungen angerichtet hatten, glaubte man, dass Logik und Rationalismus die Menschheit in den Geist der Aufklärung erheben könnten. Ihr Sprecher, der Philosoph Jean Jacques Rousseau, schlug vor, stehende Armeen für Milizen zu verbannen, weil er glaubte, „Jeder Bürger sollte aus Pflichtgefühl Soldat sein, aber nicht als berufliche Berufung … nur wenn er es sein muss.“

Wenn der schweizerisch-französische Theoretiker sein Ideal in den amerikanischen Minutemen finden konnte, sahen uniformierte reguläre britische Truppen, die in massierten Musketensalven und Bajonettangriffen ausgebildet waren, koloniale Irreguläre als unzuverlässig und hartnäckig an — und bestraften sie entsprechend. Während des Französisch- und Indianerkrieges zum Beispiel überlebte Teamster Daniel Morgan 500 Peitschenhiebe, weil er einen britischen Offizier geschlagen hatte. Die britischen Ränge, obwohl sie aus dem Bodensatz der Gesellschaft rekrutiert und derselben brutalen Disziplin unterworfen waren, trugen stolz ihre roten Mäntel, die ihre Professionalität und Bereitschaft symbolisierten, unter den Kriegsartikeln zu kämpfen. Die utilitaristische Kleidung, die von vielen amerikanischen Streitkräften getragen wurde, unterschied kämpfende Männer nicht von neutralen Zivilisten, deren Musketen und Gewehre Jagdstücke oder Scharfschützenwaffen sein könnten, die heimlich hinter Bäumen abgefeuert wurden. New World warfare gegen Frontier Warriors und Massachusetts Minutemen, die angeblich britische Tote auf der Concord Bridge skalpiert und gezielt Offiziere, zeigte eine Wildheit und sordidness, dass die meisten englischen Truppen noch nie zuvor begegnet. Das Trauma dieses Krieges vernarbte die Psyche britischer Kämpfer und beeinflusste auch ihre Behandlung von Gefangenen.

Um diese riesige Armee zu versorgen, segelten Hunderte britischer Schiffe in den herrlichen Naturhafen von New York, aber die mühsame Atlantiküberquerung machte viele Schiffe seetüchtig. Verlassene Schiffe konnten Vorräte halten, versunkene Hindernisse für die feindliche Navigation bilden oder zu Gefängnisrumpfen werden, eine Form der Inhaftierung, die bereits eine lange Geschichte unter den Franzosen hatte, Spanisch und britisch. Samuel Johnson nannte die Amerikaner „eine Rasse von Sträflingen“, aber als die Revolution die Neue Welt als Müllhalde für britische Kriminelle ausschloss, strömten Horden, die sich in britischen Gefängnissen ansammelten, auf Schiffe, die in Portsmouth, Deptford, der Themse und Woolwich festgemacht waren. Der Schriftsteller Thomas Watling verurteilte die provisorischen Gefängnisse: „Wenn ich so viel mutwillige Grausamkeit an Bord der englischen Hulks, an armen Elenden, ohne die geringste Farbe der Gerechtigkeit geübt habe, was darf ich nicht vernünftigerweise schließen?-Französische Bastille, noch spanische Inquisition, könnte nicht mehr von Schrecken erzählen.“

Die Zustände in der düsteren Flotte, die sich in Wallabout Bay versammelt hatte, waren ebenso entsetzlich. In dieser idyllischen Bucht ankerte die verlassene Whitby am 20.Oktober 1776, um die ersten Gefangenen aufzunehmen, und wurde bald von Mentor, Wooly und Rochford begleitet. Obwohl Whitby innerhalb eines Jahres brannte, erweiterten 23 andere Schiffe wie Good Intent, Grovesnor, Falmouth, Lord Dunlace, Scorpion, Judith, Myrtle, Chatham, Kitty, Good Hope, Frederick, Woodlands, Clyde, Hunter und Perseverance die Flotte exponentiell. Die Seeleute entfernten zuerst Holme, Masten, Ruder und überflüssige Takelage auf den Schiffen — von denen das größte 150 Fuß maß, obwohl die meisten kleiner waren. Eisenstangen sicherten die Schießstände, und zur Belüftung wurden kleine Löcher entlang der Rümpfe geschnitten. Rohe Bänke, die die Schotte und den Rumpf auskleideten, boten wenig Komfort, während nachts Hängematten oft in den öffentlichen Bereichen zum Schlafen aufgereiht waren. Die Briten benutzten Hulks in Kanada und Charleston, wo 1780 Torbay und Pack-Horse verankert und als Gefängnisse eingesetzt wurden, während Peter auch in St. Lucia in Westindien stationiert war, um Marinehäftlinge zu behandeln.

Die Rümpfe frierten im Winter und erstickten in der Sommerhitze, was dazu beitrug, Wirte von Läusen und Krankheiten unter den überfüllten Bedingungen zu inkubieren. Flüchtige Dosen frischer Luft kamen nur, wenn Kommandeure Gefangenen erlaubten, an Deck zu trainieren. Als Lebensmittel wurden den Gefangenen Erbsen, Haferflocken, Rind- oder Schweinefleisch angeboten, oft Reste der Armee oder verdorbene Abfälle von Marineschiffen. Unter den 500 Männern, die auf Grovesnor inhaftiert waren, zeichnete William Slade, der in Fort Washington gefangen genommen worden war, die Langeweile, das Leiden und die Entbehrung auf: „Samstag, den 7. zogen wir mittags 4 Pfund bisd, ein Stück Fleisch und Reis….Freitag, 13 Dez. 1776. Wir zeichneten Quark und Butter. Ein wenig Wasserbrühe. Wir sehen jetzt nichts als die Gnade Gottes, für uns einzutreten. Traurige Zeiten, alle Gesichter sehen blass aus, entmutigt, entmutigt….Dienstag, 17. Kein Feuer. Leiden unter Kälte und Hunger. Wir werden schlechter behandelt als Rinder und Schweine….Freitag, 27. Drei Männer unseres Bataillons starben letzte Nacht. Die melancholischste Nacht, die ich je gesehen habe. Kleine Pocken nehmen schnell zu ….Gezeichnet bisd und Butter. Magen alle weg. Samstag, 28. Gezeichnet bisd. Heute Morgen gegen 10 Uhr starb Josiah Basset.“

Anstatt sie zu füttern, ließen die Briten gelegentlich amerikanische Milizsoldaten frei, um nach Hause zurückzukehren, aber unter den Offizieren war der britische Generalleutnant. John Burgoyne (John Burgoyne) fühlte, dass „alle Männer der Ehre gleich denken.“ Die höheren Ränge könnten die Freilassung aus dem Gefängnis gewinnen, indem sie sich bereit erklären, in geografischer Haft zu bleiben. Es wurde theoretisiert, dass die „Identität eines Offiziers als Mann von der Wahrnehmung abhing, dass er sein Leben auf ehrenvolle Weise führte, und die Bewährung zu brechen war ein Wortbruch.“ Der amerikanische Generalmajor Charles Lee durchstreifte die Straßen von New York und genoss in seiner Suite warme Feuer, Kerzen, gutes Essen und Wein, Besuche von Gästen und die Gesellschaft seiner Hunde und seines italienischen Dieners Guiseppe Minghini. Ein hessischer Offizier, der freigelassen wurde, unterhielt seine Kameraden Berichten zufolge „angenehm mit Geschichten über seine Gefangenschaft und seinen Besuch in der mährischen Gemeinde in Bethlehem während der Bewährung.“ Dieser Offizier war an einem Austauschabkommen beteiligt, das von Howe und Washington im Januar 1778 unterzeichnet wurde. Nachdem Generalmajor Benjamin Lincoln Charleston mit 5.000 amerikanischen Soldaten übergeben hatte, wurde er gegen Generalmajor ausgetauscht. Wilhelm Philips und Baron Friedrich von Riedesel. Ethan Allen wurde nach New York entlassen und schließlich gegen einen schottischen Offizier ausgetauscht. Der Historiker Stanley Weintraub stellt fest, dass „jede Seite ihren begrenzten Vorrat an Offizieren schätzte, und die meisten britischen Offiziere stammten auch aus Familien mit Rang und Einfluss. Der gewöhnliche Soldat erwartete bestenfalls in trostloser Gefangenschaft zu schimmeln.“ Tatsächlich sagte Washington, das nicht immer darauf bedacht war, britische Stammgäste zu vertreiben, am 10. Juli 1780: „Der Austausch von Gefangenen ist, obwohl er von der Menschheit gefordert wird, nicht politisch. Es würde den Briten Kraft geben und nur wenig zu unserem eigenen beitragen. Nur wenige der amerikanischen Gefangenen gehören der Armee an, und die Einberufung derer, die dies tun, ist fast abgelaufen.“

Obwohl Thomas Andros von Jersey abfuhr und Gefangene auf Good Hope das Schiff in einem verzweifelten Fluchtversuch feuerten, gab es nur wenige Fluchten von Schiffen, die 300 Meter vor der Küste ankerten. Neben Tod oder Austausch bestand eine weitere Option für Gefangene darin, sich bei den britischen Streitkräften anzumelden. Kapitän Thomas Dring, der auf Jersey gefangen gehalten wurde, erinnerte sich: „Ich kannte nie einen einzigen Fall von Rekrutierung unter den Gefangenen …“ aber William Slade auf Grovesnor berichtete, dass „zwanzig Gefangene in den Dienst des Königs getreten waren.“

Im Oktober 1777 entdeckte ein englischer Gefängniswärter, der das Jubeln unter Gefangenen untersuchte, eine geschmuggelte Notiz, die in einen Brotlaib gebacken wurde und die Kapitulation von General Burgoyne in Saratoga begrüßte. „Eine verdammte Yankee-Lüge“, rief der Gefängniswärter aus, aber die Niederlage, die er leugnete, brachte nicht nur Frankreich in den Krieg, sondern stellte den Rebellen auch 5.895 britische und deutsche Gefangene zur Verfügung. Washington könnte jetzt drohen: „Ich werde mein ganzes Verhalten gegenüber den Herren, die sich in unserem Besitz befinden oder befinden könnten, genau nach der Regel regeln, die Sie gegenüber denen von uns, die sich jetzt in Ihrer Obhut befinden, einhalten.“ Er ernannte auch den ersten Generalkommissar für amerikanische Gefangene, Elias Boudinot, der den Kongress wegen Finanzierung bedrängte, den Austausch arrangierte und 27.000 Dollar seines eigenen Geldes vorschrieb, um ihr Leiden zu lindern. Die Briten stimmten seiner Inspektion und Befragung zu und versprachen Boudinot eine bessere Behandlung ihrer Gefangenen, obwohl sie ihm keines der Gefängnisschiffe zeigten. Danach Joshua Loring, britischer Kommissar für Gefangene, General Howe berichtet, dass Boudinot gefunden „alles zufriedenstellend zu sein.“

Dennoch, mit der 3.000 Meilen langen Versorgungslinie, die sich über den Atlantik erstreckte, verfolgte der Hunger oft Bewohner, Soldaten und Gefangene gleichermaßen — wie im August 1778, als die Präsenz der französischen Flotte vor der Küste die Versorgung mit Rationen auf nur fünf Wochen reduzierte. In einigen der strengsten Winter New Yorks erstarrten obdachlose loyalistische Flüchtlinge in „Zeltstädten“, während Horden von Dieben, schwarzen Vermarktern und kleinen Funktionären die Kette der Korruption bildeten, die in die höchsten Kreise des britischen Kommandos führte.

Hungrige und müßige britische Truppen nannten Lord Howe „den Herzog von Dally“, was andeutete, dass er mehr Romantik als Krieg liebte, und drückten ihre Frustration in Reimen aus:

Sir William he, gemütlich wie ein Floh

Lag die ganze Zeit schnarchend

Noch träumte er von Schaden, als er warm lag

Im Bett mit Mrs. Loring.

Mrs. Elizabeth Loring war Joshua Lorings Frau, was Howe auch den Beinamen „Lord Lingerloring“ einbrachte.“ Um ihren betrogenen Ehemann zu beruhigen, machte Howe ihn zum lukrativen Kommissar für Gefangene, eine Position mit einem hohen Gehalt und reichlich Möglichkeiten für Transplantationen. Loring „wurde reich“, hieß es, indem er „die Lebenden hungerte und die Toten fütterte.“ Doch als Bostoner Loyalist, der seine Heimat und seinen Lebensunterhalt verloren hatte, empfand er kein Mitgefühl für seine inhaftierten Landsleute. Auch David Sproat, Generalkommissar der Marinegefangenen, und insbesondere New Yorks berüchtigter Marschall Provost William Cunningham nicht. Als dieser irische Einwanderer im Frühjahr 1775 seine Loyalität gegenüber der Krone zum Ausdruck brachte, hatten ihn 200 Söhne der Freiheit durch die Straßen gezerrt, seine Kleidung abgerissen und seine Uhr gestohlen. Jetzt in einer Position der Macht, Cunningham schmiedete eine schreckliche Rache. Ein britischer Offizier fand ihn „verhärtet gegenüber menschlichem Leid und jedem mildernden Gefühl des Herzens“, einen Mann, „der über den Kessel trat, um zuzusehen, wie seine Schützlinge Suppe von den Steinen leckten.“ Cunningham stahl und verkaufte die Rationen von 2.000 Gefangenen, und der Historiker Henry Onderdonk dokumentierte, wie er heimlich Hunderte von Gefangenen erhängte oder vergiftete.

Das Schicksal der Loyalisten, die in kontinentale Hände fielen, war ebenso hart. John Adams erklärte: „Ich hätte meinen eigenen Bruder gehängt, wenn er an unserem Feind teilgenommen hätte ….“ Gefangene Loyalisten wurden oft hingerichtet, wie nach den Schlachten von King’s Mountain und Bennington, während Tories im Rebellengebiet Verhaftungen erlitten, Häuser geplündert, Teer und Federn und Schienenfahrten.

1777 wurde der Loyalist Malcolm Morrison verhaftet, weil er Männer für den Dienst beim Feind angeworben hatte, und wurde Insasse in einem von drei amerikanischen Hulks, die entlang des Hudson River verankert waren. Der Sicherheitsrat des Staates New York hielt 175 Tories wie Robert Livingston für unfreundlich gegenüber der amerikanischen Sache, genauso wie sie Männer wie John Finch für sehr unzufriedene und gefährliche Feinde der amerikanischen Freiheit hielten. Im Herbst desselben Jahres Truppen unter britischem Generalmajor. John Vaughan verbrannte die Gefängnisflotte zusammen mit der nahe gelegenen Stadt Kingston, Aber die Gefangenen waren bereits nach Connecticut verlegt worden, wo die Amerikaner Loyalisten in Thames River Hulks in New London und in Connecticuts berüchtigten Simsbury Copper Mines hielten, „die Katakomben der Loyalität.“ Diese feuchten unterirdischen Höhlen hielten Gefangene fest, die so prominent waren wie New Jerseys königlicher Gouverneur William Franklin — Benjamin Franklins Sohn — und New Yorks Bürgermeister David Matthews.

Während britische Gefangene die Hinrichtung nicht fürchteten, ertrugen sie Entbehrungen neben amerikanischen Kämpfern, die sich kaum ernähren konnten. Gefangene behinderten nur Washingtons Strategie des ständigen Manövrierens, und Hessen – Großbritanniens deutsche Hilfskräfte, die in Trenton, Saratoga oder Yorktown gefangen genommen wurden — wurden in lockerer Haft in sicheren deutschen Siedlungen festgehalten. Washingtons Behauptung, dass sie „unschuldige Menschen waren … in diesen Krieg gezwungen“, war für den Yorktown-Gefangenen Johann Conrad Döhla, der die New Fredericks Barracks in der Nähe von Winchester, Md, fand, wenig Trost., „schlimmer als Schweineställe und Hundehütten.“ Oft waren Gefangene jedoch gut für lokale Geschäfte, da sie manchmal Lebensmittel und Kleidung nicht mit aufgeblähtem Kontinentalpapier, sondern mit harter Währung kaufen konnten. In anderen Fällen, da sie schlecht ernährt und versorgt wurden, mieteten sie sich als Arbeiter auf lokalen Farmen und Gießereien aus. Anscheinend passten sich einige Kriegsgefangene an ihre neue Umgebung an, denn am Ende des Krieges ließen sich 10.000 Hessen und andere englische Truppen in Amerika nieder, anstatt nach Europa zurückzukehren. Was die gefangenen britischen Seeleute betrifft, so wurden sie oft nur freigelassen, anstatt sich um sie zu kümmern, zum Ärger der inhaftierten amerikanischen Seeleute, die verzweifelt nach Austausch suchten.

Wenn Britannia die Wellen über die winzige Kontinentalmarine beherrschte, terrorisierten Freibeuter die britische Handelsschifffahrt und eroberten bis Februar 1778 733 Schiffe. Das Preisgeld machte die Freibeuterei manchmal zur profitabelsten Form des Patriotismus, und Tausende schneller, Schwer bewaffneter Schiffe durchstreiften die Ozeane, bewaffnet mit Markenbuchstaben. Am 29.November 1775 brachte Lee den britischen Preis Nancy zurück, beladen mit 2.000 Musketen, Bajonetten, Schuss und Pulver für kontinentale Truppen, die Boston belagerten. Skunk, ein New Jersey Ketch, nahm 19 Preise allein. Diese Highwaymen auf hoher See würden Großbritannien 18 Millionen Pfund kosten. Wenn sie gefangen genommen wurden, wurden die glücklicheren Freibeuter in den englischen Gefängnissen Mill und Forton inhaftiert, wo die Sterblichkeitsrate von 5 Prozent vor der Todesrate in Wallabout Bay verblasste.

In eines der schwimmenden Gefängnisse von Wallabout Bay geschickt zu werden, bedeutete eine Vorahnung der Hölle. Ein Freibeuter, Kapitän Thomas Dring, überlebte die Gefangenschaft auf Jersey, ehemals ein Veteran der Seeschlachten mit 64 Kanonen, der 1780 seine ersten Gefangenen aufnahm. Unter den Freibeutern erkannten die Briten keine Offiziere, also wurde Dring in die feuchten, dunklen Laderäume geworfen, in denen Pocken tobten. Er erinnerte sich an Gesichter, die „mit Schmutz und Dreck bedeckt waren; ihre langen Haare und Bärte verfilzten und faulig, Kleidung in Fetzen. Der Künstler John Trumbull porträtierte diese Männer mit dem ganzen Hagel der Konzentrationslagerinsassen des 20.Jahrhunderts und erinnerte daran, dass sie nur zwei Drittel der Rationen britischer Seeleute erhielten, „Würmer und alles “ und täglich nur ein halbes Liter frisches Wasser, „das ein Hund kaum genießen konnte. Der Gefangene Thomas Andros hat Jersey als „eine Szene des Grauens “ aufgenommen, die alle Beschreibungen verblüfft.“ Er erinnerte sich an ihn als einen Ort, „an dem sich Kranke und Gesunde vermischten ….Manchmal fand ich den Mann morgens als Leiche, an dessen Seite ich mich nachts hinlegte.“

Sobald die Männer eingesperrt waren, war das Baden unmöglich, und als Dring von den unteren Decks sprach, beschrieb er einen „widerlichen Geruch … weit übler und abscheulicher als alles, was ich je getroffen hatte … erzeugte ein Gefühl von Übelkeit ….“ Das Holmdeck war der einzige Ort an Bord, an dem Männer Luft und Bewegung bekommen konnten, aber er erinnerte sich aufgrund von 1.000 Gefangenen „und dem geringen Platzangebot us…it es war unser Brauch, in Zügen zu gehen, die jeweils in die gleiche Richtung schauten und sich gleichzeitig drehten.“ Die Nacht brachte keine Ruhe, sondern das „Stöhnen der Kranken und Sterbenden… die Unruhe, die durch die erstickende Hitze und die Enge und vergiftete Luft verursacht wurde … vermischte sich mit den wilden und inkohärenten Schwärmen des Deliriums.“

Arbeitsgruppen, die aus den Reihen rekrutiert wurden, erhielten zusätzliche Rationen für das Entleeren von Latrinen, das Schrubben von Decks, das Schleppen von Holz und Vorräten an Bord sowie das Aufrichten der Toten, „die durchschnittliche Zahl betrug etwa fünf“ pro Nacht. Begräbnisdetails waren tatsächlich begehrt, erinnerte sich Dring, „wie aus dem Wunsch heraus, ihre Füße wieder auf … das feste Land unter uns und die süße Luft über uns zu stellen, Objekte von tiefem und aufregendem Interesse.“

Die Gefangenen, darunter niederländische, spanische und französische Seeleute, hatten praktisch keinen Kontakt zu Besatzungen, während Wachen, die aus 30 Männern und einem Offizier bestanden, zwischen Engländern, Schotten, Hessen und den gefürchteten Loyalisten wechselten, die auf Jersey eine einzigartige Brutalität zeigten. Der Gefangene William Burke erklärte: „Viele der Gefangenen wurden durch das Bajonett getötet, und eines Nachts, als viele von ihnen am Gitter an der Luke versammelt waren, um frische Luft zu bekommen, und darauf warteten, dass sie an Deck gingen, stieß ein Wächter sein Bajonett unter sie, und am nächsten Morgen wurden 25 tot aufgefunden.“ Er sagte, dass „dies mehrmals geschah und zu anderen Zeiten acht und zehn tot aufgefunden wurden.“ Ihre Beisetzungen hatten die ganze Feierlichkeit, „tote Tiere zu begraben“, schrieb Dring und fügte hinzu, „ein einziger Blick genügte, um uns Teile vieler Körper zu zeigen, die man sehen konnte … mit dem gleichen Spott über die Beisetzung, aber ein paar Tage zuvor.“ Andros erinnerte sich: „Ein mit Leichen beladenes Boot brachte sie an die Küste von Long Island, wo sie sehr leicht mit Sand bedeckt waren. Und sicher bin ich, dass ein paar Gezeiten oder Ströme von regen müssen sie disinterred haben.“

Die Qualen der Gefangenen endeten erst mit dem Pariser Vertrag von 1783 und dem Abschluss des Krieges, als die Gefangenen auf den Decks aufgereiht waren und die Proklamation zur Beendigung der Feindseligkeiten lasen. Die abgemagerten Überlebenden hinterließen die verrottenden Hulks, um dort zu sinken, wo sie verankert waren, zusammen mit den meisten Spuren ihrer Leidensgeschichte. Wenn mehr als 8.000 Kontinente getötet worden waren oder in Aktion vermisst wurden und eine gleiche Anzahl an Krankheiten oder Exposition starb, sind sich die meisten Historiker einig, dass allein auf den New Yorker Gefängnisschiffen 11.000 ihr Leben verloren haben. Gefangene auf Jersey hatten nur eine Überlebenschance von 20 Prozent, was bedeutete, dass es viel sicherer war, in den Kampf zu ziehen, als Gefangener auf einem der Gefängnisrumpfe zu werden.

Drei Jahrzehnte später, als der Bau der Brooklyn Naval Yard begann, wurden im Zuge der Arbeiten an Krankenhaus, Werkstätten, Kasernen und Docks routinemäßig menschliche Knochen ausgegraben. Arbeiter sammelten diese Überreste, die jahrzehntelang in der nahe gelegenen York Street aufbewahrt wurden. Brooklyn Eagle Redakteur Walt Whitman schimpfte, dass die „seltsam, wackelig Mehltau, tumbledown Holzkonstruktion“ hielt keine Ehre für die Toten. Er drängte leidenschaftlich auf ein Denkmal und eine respektvolle Grabstätte für diese vergessenen Amerikaner.

Erst 1907 ermöglichte ein öffentliches Abonnement den Bau der dorischen Säule auf dem Gipfel des Fort Greene Parks in Brooklyn. Das 148 Fuß lange Prison Ship Martyrs Monument, entworfen von Stanford White, überblickt das Naval Yard Basin und den Wallabout Channel, aber innerhalb weniger Jahre nach seiner Einweihung wurde seine „ewige Flamme“ aus Mangel an Treibstoff — und öffentlichem Interesse – gelöscht.

Amerikanische Gefangene wurden in England, Irland, St. Augustine, Florida, Halifax, Antigua und sogar Senegal, Afrika. Der Historiker Larry Bowman schrieb: „Die britische Armee duldete die Misshandlung ihrer Gefangenen nicht offiziell.“ Doch der Dichter-Gefangene Philip Freneau, der die Gefangenschaft an Bord von Scorpion überlebte, schrieb:

Die verschiedenen Schrecken dieser Hulks zu erzählen

wo Not und Wehe, wo Schmerz und Buße wohnen

wo der Tod in zehnfacher Rache seine Herrschaft hält

Und verletzte Geister, die noch nicht gerächt wurden, klagen.

Heute, wenn der Verkehr über die Brücken von Manhattan und Williamsburg rauscht, überwältigt der städtische Lärm jedes Wehklagen kolonialer Gespenster und die Saga derer, die in Wallabout Bay gestorben sind.

James E. Held schreibt über eine Vielzahl von historischen Themen aus New York City. Zur weiteren Lektüre empfiehlt er: Amerikanische Seegefangene im Unabhängigkeitskrieg von Francis D. Cogliano; Amerikanische Gefangene der Revolution von Danske Dandridge; und Geschichte der Gefängnisschiff-Märtyrer von Henry Onderdonk.

Ursprünglich veröffentlicht in der November 2006 Ausgabe von Military History. Um sich anzumelden, klicken Sie hier.

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